在你肩膀上描述周围环境,BlindSquare让盲人不需要别人帮忙就能独立行走

sokea_kavelee_940x377_0出门买个咖啡,和朋友聚会聊天,或是走过熟悉的路、看看路口那家每每经过的书店——你大概要想,我到底在说什么?但如果这些我们简直习以为常得不得了的事情,可以在智能手机的帮助下,由视力障碍人士和盲人们做到,我会觉得它真的非常了不起。

我们在AltWWDC的报道中曾经提到过,Leafhub的创始人Charles Perry说:“智能手机是很伟大的东西,它让残障人士可以和我们做一样的事情。当他举起手机对着墙的时候,手机会告诉他这是白色;当他对着天空的时候,它会说这是蓝色。现在,他们可以和智能手机一起看日落了。那么,我们也应该让他们有一样好用的软件。

BlindSquare就是我心目中这样的一款软件。

上周我去街角咖啡馆买咖啡的路上,在街口遇到了一位盲人,他拄着拐杖侧耳仔细地倾听着自己的iPhone。他的iPhone不停地给出道路指示,他还用四指反复轻敲iPhone的屏幕,通过语音告诉手机发送信息给朋友,告诉他们:“我即将在2分钟内到达目的地,我会买卡布奇诺,如果有异议请回复。”

我指引他走进咖啡馆之后,问他在用的是什么应用,他跟我说,这款应用叫BlindSquare。他说:“我还不是很熟悉我的智能手机啦,我三个月前刚有了这个iPhone。BlindSquare是我最近知道的导航应用,我决定做第一次尝试跟着它来买一次咖啡。这款应用解放了我们,让我们也可以像你们一样来咖啡店里见朋友。

BlindSquare是一款为盲人和视力障碍人群设计的增强现实的GPS导航软件,使用FourSquare和Open Street Maps的地图信息和环境信息,用户可以问手机“附近200米之内最受欢迎的咖啡是哪家?”,随后软件会根据算法找到相关度最高的内容,并且综合所有信息转化为完整的语音导航提示。

BlindSquare的开发者是一位住在芬兰的工程师。Ilkka Pirttimaa告诉我:“我的团队就是我自己。我自己做了发明、投资和开发等等事情…我在不到两年前完全不认识任何一个盲人,我自己视力不佳,所以我有了这个点子。”从计划开发产品伊始,Ilkka开了自己的Twitter账号并且在各个盲人社区中活跃了起来,尽管针对视力损伤人群的应用的市场非常之窄,但产品开发至今,已经有了遍布在60多个国家的4,000名用户。

BlindSquare的操作手势和传统应用的操作完全不同。晃动设备就可以收听现在所在位置的地址、附近街道和十字路口和各类商店。设定目的地后,软件会不时提醒你距离和方向。Ilkka说:“(给予视力受损人群的应用)要超级简单易用,需要做的全部事情就是打开应用。剩下的就交给魔法。换句话说,所有针对你的情况进行的计算——就像你视力正常的朋友在旁边告诉你信息那样,这些大量的智能工作都是在那底下运作着的。”即使在不方便触摸屏幕、屏幕锁上或是使用其他软件,BlindSquare仍然在后台运行,并且会在恰当时间给出语音指引。

使用BlindSquare的导航功能不需要任何账号,但如果有FourSquare的账号,使用者也可以享受到和视力完整人群一样的签到服务和乐趣——只需要晃动iPhone就可以了。同样,也可以设置喜爱的地点和设定自动签到。之后,每当使用者带着自己的手机抵达该地点时,这款应用都会自动签到。并且,这些签到都可以分享到Facebook和Twitter。

熟悉度是视力障碍者安全感非常重要的部分。走过熟悉的路段或是确保能按照原路返回,这十分重要。就像旅行者在森林中徒步留记号一样,使用者可以在经过一些地方时在应用中做标记,在需要时语音提醒会指引你回到这个点。在设定了一些常去或是喜欢的地点后,每当使用者走到这些地方时,BlindSquare也会告诉你——对视力障碍者而言,这就像是我们看到了上下班或是回家常走的路一样。

以前,总有人问讨论LBS服务的意义,“到底为什么这些人要签到?”。基于FourSquare和Open Street Maps之上的这款软件,倒是又为这个问题提供了一个不错的答案。因为BlindSquare就是采纳了这些众包获得的信息,“使用Foursquare意味着全世界的人都在给那些地方不停地增加信息。当他们和别人比赛的时候,他们在添加新的地方而且也在给予信息——哪些某个分类下的地方比别的地方更热门。”BlindSquare正是运用这些信息来帮助视力损伤的人知晓,周围哪家餐厅服务好,或是,附近的电影院正在播放什么样的电影。

blindsquare

BlindSquare现在只提供iOS版本,使用iCloud同步和备份信息。BlindSquare还给出很多筛选选项——因为每个视力残障人士的需求都不一样,如果一气儿把所有收集到的信息都播报一遍,实在是有些冗长,而且让盲人站在半路中收听这些内容的感受也不是太好。另外,值得一提的是,尽管iOS本身提供VoiceOver功能,但BlindSquare的发音功能(Text To Speech)是基于Acapela Voices之上的——这为该软件未来的跨平台打下了不错的基础。

BlindSquare从2012年5月开始发布之后,总共更新了超过15个版本,增加了100多项新功能。这些更新都是基于用户给出的反馈和提出的需求。Ilkka并没有做什么市场宣传,但如你所读到的,我在美国都可以看到盲人在使用他的产品,以在盲人社区中口口相传,从一个盲人都不认识,到为自己建立起了强大的用户和社交网络。

Ilkka本人也相当神奇。毕业于赫尔辛基科技大学技术学院,他在过去的30年一直在从事应用程序的开发,并且在App Store发布过10款产品。

在AltWWDC上,曾经有开发者说过,只要有人愿意为残障群体做些什么,这个市场给予的回馈是相当丰厚的——BlindSquare定价为19.99美金,现在BlindSquare已经支持15种语言的导航,尽管中文还不在其中,但中国用户应该很快能享受到这款产品。Ilkka告诉PingWest:“我已经有了支持中文的语音合成器,所以很快就也会有中文版本了。”不过,他也向我们表达了担心,因为此前FourSquare曾经被屏蔽过,万一再出现相同的情况,会极大地影响使用BlindSquare的功能。

而且,这个市场会越来越大。整个世界上总共存在着5000万盲人,现在其中只有很少一部分有智能手机。“我相信未来,当这类服务建立起来之后,智能手机在这些人中会更普及。”Ilkka说:“而且我相信这类技术会对视力良好者也有用的。也许未来,会有另外的版本,基于同样技术的,提供给游客和旅行者。”

Ilkka告诉PingWest:“BlindSquare提供给盲人不需要别人帮忙就能到处行走的独立性。”而这种独立性,正是所有有各类残障、长期需要陪护的人们最渴望的东西。BlindSquare的使用者说:“我感觉就像是有个人坐在我的肩膀上向我描述我周围的环境。”还有人留言回复说:“对,这个人就是Ilkka。”

 

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