99美元的Parallella,要向大众普及超级计算机

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大家对于“树莓派”(Raspberry Pi)这个只有信用卡大小的物件并不陌生,35美元就能让人们拥有一台计算机。“树莓派”设计的初衷是用于计算机编程教育,配置并不强。而这款叫做Parallella的产品,体积与“树莓派”一般大小,但它要做的,是搭建一台具备强大运算性能的超级计算机。

Parallella是Adapteva公司的产品,上周他们利用42块Parallella计算模块搭建了一台具备756块CPU的“超级计算机”,能耗不到500瓦。如下图。

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这只是用Parallella搭建的一个Demo机。如果计算模块的数量足够多,理论上他们可以搭建一台与IBM的“深蓝”类似的真正的“超级计算机”。这就是Parallella的名称的由来:并行计算。用这个原理来实现低功耗、高性能的运算能力。

Parallella于2012年10月份在Kickstarter上发起了融资活动,共筹得了超过89万美元的赞助,超过了预期的75万美元的目标。上周,Parallella发出了第一批40个计算模块,并称在8月底之前将剩余的6300块陆续出货给Kickstarter上的支持者。

当然,普通消费者也可以在其官方网站预订一台Parallella,定于10月份出货。

这台只需99美元的计算机的技术配置如下:

  • Zynq-7000 系列双核ARM A9 CPU
  • 16 核 Epiphany 辅助运算器
  • 1GB内存
  • MicroSD卡支持
  • 2个USB 2.0端口
  • 4个通用扩展连接器
  • 10/100/1000 以太网接口
  • HDMI 输出
  • 搭载Ubuntu操作系统

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如上所示,99美元的Parallella搭载着两组CPU。其中,双核ARM A9处理器负责将运算任务分配给拥有16个CPU核心的Epiphany组,使得一个Parallella计算模块拥有18个CPU(运算峰值32GFlops)。

按照Adapteva公司的设想,未来他们还会推出售价为750美元的66核版本,即一组双核ARM A9处理器和一组由该公司自主研发的64核Epiphany处理器。这样一块搭载者68个处理器的Parallella计算模块的运算能力可达到90Gflops。

Parallella主打的理念就是“Supercomputing for Everyone”,即向大众普及超级计算机。而实现这一点需要借助并行计算技术。Adapteva的解决方案就是他们研发的Epiphany处理技术,将规模庞大的计算任务分散开来同时进行运算。

与“树莓派”相比,Parallella的特色也体现在Epiphany上。因为“树莓派”拥有一个GPU来编译图像数据,而Parallella则利用Epiphany来处理图像信息。

此外,Adapteva还把Parallella称作是一个“开源硬件”,并在Github上公布了这个微型计算模块所有详细的技术文档。这样一来,理论上许多科技公司都可以效仿研发出Parallella的复制品。将其“开源”的目的,我想主要是为了结合领域内的其他研发力量,进一步优化Parallella架构的并行运算水平,以及降低制造成本。最关键的一点原因,也是只要任何一家公司仿制Parallella,都要用到Adapteva公司研发的Epiphany处理器。

类似于Parallella的这种“单片”计算机近几年十分流行,它降低了人们使用计算机的成本,同时利用并行计算技术又可以帮助人们在低功耗、低成本的条件下,实现强大的运算性能,扩展了人们的想象力。

 

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