YC暑期项目IXI Play:它不止是个玩偶,还是个能和你对话的机器人

在我们此前关于今年暑期YC Demo Day的总结中,有投资人告诉我今年开始有更多的公司关注硬件,我们关于今年YC暑期创业公司的报道就从做给孩子玩的机器人Ixi-play开始。

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这个创业公司来自荷兰,两个创始人Bart Dirkx和Ruud van der Aalst认为现在的孩子在屏幕面前待的时间太长了却没有真正的收获,在申请今年YC的夏季项目之前,他们已经做出了一个产品的原型,一只类似猫头鹰的玩具机器人。它的目标是让这个机器人成为1-6岁的男孩、1-8岁的女孩的“朋友”,除了能根据孩子讲话的内容和孩子互动甚至教孩子学习,还可以让家长不在家的时候通过相连的软件看到孩子在家做什么。

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这是一个基于Android平台的机器人,基本配置如下:在Android 4.2平台上,双核,ARM A9处理器,1GB RAM,使用720p摄像头。我今天在Ixi-play两个创始人在硅谷Sunnyvale租的办公室里见到这个玩具机器人——“一只猫头鹰”,现在运行它需要一个主机,以及音响和电脑,它能做到的是识别图片、声音,并作出反应,例如创始人Bart Dirkx向我演示时拿了一些写着表情和文字的卡片,例如在它眼前放“生气”的卡片,上面有一个生气的表情,它就会作出类似生气的反应;如果在它眼前放一只羊的照片,它就会发出羊的叫声等。

当然所有的反应都是靠程序来控制,也是Bart Dirkx和Ruud van der Aalst预先设置好的,机器人捕捉和识别眼前图片或文字的能力来自来自硬件的配置,在它的眼睛和额头里分别有一个摄像头,头顶有一个感应器,考虑到针对的用户是孩子,机器人的“身体”是柔软的橡胶材质。在Bart Dirkx和Ruud van der Aalst开始写程序来控制这个机器人的时候,分别和莱顿大学、代尔夫特理工大学和霍芬大学合作获得研究的数据。再用机器学习的第一步——人先来教机器,两个创始人对我说目前他们还没有限制这个机器人能识别的表情和文字,未来也会开放SDK给开发者以获得更多的应用来使用它。

在YC的三个月里,这个产品最大的改进是将逐步摆脱主机——不是不需要这个大脑,而是把它变得更小,放在机器人的底座里。Bart Dirkx和Ruud van der Aalst还告诉我说,这三个月里他们也更关注软件开发和与硬件的结合,现在他们还重新设计了一个卡通形象——是一只蓝色熊,未来会把外型外包给感兴趣的用户来设计。

在这个过程中,Bart Dirkx和Ruud van der Aalst告诉我最困难的部分不是硬件配置,而是如何收集数据让机器人对孩子的行为作出正确的反应,所谓正确的意思是说,如果这个孩子5岁,那么如果机器人如果表现的低于5岁的反应就会显得很无聊,他们想做的是根据孩子的行为让机器人作出略高于孩子年龄和表现的反馈。这需要数据,同样来自前面提到的那三所大学对儿童行为的研究。

关于生产,现在我们看到的这个猫头鹰形状的机器人头顶的部分是用3D打印完成的,原因是便宜,毕竟数量少,还没到量产的阶段。Bart Dirkx和Ruud van der Aalst告诉我如果到了量产时他们会找中国的工厂合作。到明年7月24日正式发布之后,会在各地支持配送。

值得一提的是,这个机器人早前曾经在众筹网站上开放预订,价格是299美元, Bart Dirkx和Ruud van der Aalst说他们和众筹网站签了协议会保证出货,考虑到多数众筹网站的硬件都有些让人失望和跳票的经验,尽管Ixi-play带着YC的标签,也还是要解决这个问题。

(注:图中为Ixi-play两位创始人,图片来自Ixiplay官网

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