频频被卷入政治风波中的FireChat,这一年到底经历了什么?

“它只是一个用来聊天和沟通的工具。”FireChat的CEO Micha Benoliel在聊天中多次对我强调,“就像短信或者微信一样。用户们怎么使用是他们自己的问题,但我们只想把产品做好。”他说。近日,他们宣布获得了1080万美元A轮融资,估值已超4000万美元。

Benoliel并不想让这个工具和政治挂钩。但是,不管他的初衷如何,这款可以让人在没有网络的情况也可以聊天的应用,已经频频在很多个和政治相关的事件中被提及,包括使得它声名大噪的香港“占中”事件。

“这不是我们推动的。我们最开始设想的主要使用场景是演唱会、球赛或者大型节日盛会时。那时候,连不上网或者经常掉线的情况会经常发生。我们想让人们在那时也可以聊天。”Benoliel说。现在,在欧洲和美国的很多音乐节,FireChat都成为非常受欢迎的社交应用。

PingWest曾经介绍过FireChat,它最大的特点就在于不需要接入Wi-Fi或者运营商的数据网络,就能与周围的人创建起一个能群组聊天的网状网络(mesh networking)。用户只要是有iOS 7版本的iPhone或者支持Google服务的Android手机,在安装了FireChat之后,都能够通过蓝牙的方式,参与到群组聊天中来——这能完全绕过电讯运营商的通讯服务和控制。地理位置上相邻的用户之间能够发送文字和图片,而附近设备越多,信号也就会越强。

FireChat

此外,还有一种场景——人们在偏远地区举行大型活动时,往往也没有网络。例如在美国内华达州黑石沙漠举办的一年一度的Burning Man,也是FireChat的主要使用场景。

但是,用户们自己开发出了新的应用场景:今年3月,FireChat的团队在后台看到了不同寻常的下载和使用量——在台湾。那个时候,台湾的部分团体和学生“反服贸抗争”事件,正如火如荼,学生们开始自发下载和使用FireChat互通信息;然后便是今年年中伊拉克限制了网络的访问时,FireChat的下载数量超过了4万次。

然后便是香港的占中运动发生时,因为通讯信号中断,它暴涨429位冲到了香港区App Store免费榜的第一名。FireChat官方数据显示,事件发生时的周日早上,FireChat的浏览量相比上周五26日增长了150倍;而周日晚的高峰期,有超过1.6万名用户在数百个不同的聊天室交流,每分钟的流量更达1.5万次。

Benoliel说,这完全是意料之外的事情。“为了应对突如其来的巨大流量,我们整个团队都在加班,那段时间几乎没怎么睡。”他说。占中发生的那几天他也在香港,但据他说,完全是巧合。当时他准备在香港转机去日本,但是事件发生了,FireChat流量暴涨,于是他决定留下来。因为FireChat当时还是匿名的聊天室机制,为了控制谣言,他们特意推出了认证的功能,为一些媒体和记者的账号添加了认证符号,以方便人们了解真实的信息,而避免被谣言误导。

应该说,这次的曝光让FireChat获得了巨大的名声,但是,他们也付出了“代价”:Benoliel说,事件发生后,FireChat在国内的使用变得非常不稳定,有时候可以使用,但是有的时候不行。

这对FireChat而言,毫无疑问是一个“挫折”。在Benoliel的设想里,FireChat的目标变成了“联接(Connect)世界上的另外50亿人。”而亚洲、南美的一些发展中国家是他们最主要的市场。

Benoliel说,那些人生活的环境里没有什么Wifi,流量也很昂贵,信号又不好,所以他们不太可能使用Facebook Messenger、LINE或者微信这些要求网络信号的通信工具,但是他们对于“在线沟通”仍然有强烈的需求。而这恰恰是FireChat可以解决的问题。“中国的很多小城市都是这样的情况。”Benoliel说。

如果FireChat真的要联接(Connect)世界上的另外50亿人,中国市场看起来就相当重要,事实上,此前中国用户的数量也是他们用户中排名前五。但是,在服务变得不稳定之后,Benoliel也无法预测接下来会发生什么。

“我们也没有办法。”Benoliel有些无奈,“我们也不知道去找谁了解这个问题。我们只是在做一个沟通的工具,也不知道会发生这样的事情。能做什么呢?只好先这样了,让它在中国先自然增长一下。”

Benoliel现在团队还只有13个人,在他们的后台,印度、南美和俄国的用户都非常活跃,产品还要继续更新、技术还要继续完善……他们没有那个能力和精力,来FireChat在中国的市场提供特殊照看。但是Benoliel还是希望,这个问题可以解决。

这轮1080万的A轮融资实际上在今年三月就已经结束了,但是因为很多原因,之前一直没有在公布。August Capital领投这一轮,Skype的早期投资者Howard Hartenbaum也加入了 Open Garden的董事会。

现在FireChat还是以聊天室为主,应用分为两个部分,“所有的人”和“关注的人”。“所有的人”相当于用户进到了一个聊天室,聊天室以IP划分区域,通常用户都会显示自己身处的城市。在“所有的人”里聊天需要占用你的网络流量,无论是3G还是Wi-Fi,只要你一登入到这个板块就开始收取信息。而“关注的人”则是你选择特定的用户,查看他们的聊天信息。此外,用户还可以选择不同的聊天小组加入,这一点在音乐会等活动为主的使用场景下尤为重要。

不过,“聊天”并不仅仅是局限于人与人之间,FireChat也在尝试把“人和物”联系起来。它技术还有另外一个特点,就是可以将任意设备作为“信号中继”:如果超过Wi-Fi和蓝牙的链接范围,例如A与B相连,B与C相连,就算A与C超过了链接范围,一样可以达到通信效果。所以在“附近的人”里,用户可以与同样安装了FireChat的用户通信,只需要打开应用,就会显示出附近有多少人被连接到了一起。

二者就可以为人们所说的“物联网”提供协助。Benoliel说,他们和一家帮助用户查找失物位置的创业公司TrackR达成了合作,让TrackR用户可以通过这个“信号中继”的特点,经由周围人的手机,获知失物的位置。

“接下来我们会完善聊天室,并且开发私聊功能。”Benoliel说,“私聊”则是用户们要求最强烈的功能,但是这样看似简单的功能,放在离线聊天的架构里,却变得很复杂。“所以我们明年的计划还是聚焦在产品上。”

 

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