不满足于造火箭,Space X 要发射载人飞船送两名富豪绕月飞行

在前往火星的终极之旅上,人类又迈出了重要的一步。

美国加州当地时间 2 月 27 日下午,私人航天公司 SpaceX 突然宣布,将于 2018 年下半年发射一艘载人飞船,进行绕月飞行。

乘客则是两名来自地球的私人“太空游客”,SpaceX 宣称二人已经为本次飞行缴纳了“一笔巨额定金” (a significant deposit)。这次任务将由 SpaceX 研发猎鹰重型火箭执行,将从肯尼迪宇航中心的 39A 号发射台起飞,两名旅客乘坐 SpaceX 的第二代龙飞船绕月飞行一圈,然后回到地球。肯尼迪 39A 发射台也是人类历史上首个登月飞行计划——阿波罗计划所用的发射台。

龙飞船-乘员舱内景

龙飞船-乘员舱内景

如无意外,这将是人类航天历史上,首次由民营航天公司承担的私人太空旅游任务,它将成为民营航天历史上重要的里程碑之一。SpaceX 创始人伊隆·马斯克 (Elon Musk) 在 Twitter 上发推祝贺这一历史性的宣布:Fly me to the moon … Ok

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需要明确的是,尽管民营航空已不是一个新行业,但民营航天公司过去承担的任务,主要都是来自美国宇航局 (NASA)、欧洲空间局 (ESA) 等官方机构的订单。由于更快速的研发和生产机制、更灵活的火箭/飞船设计,以及民营身份天然的低成本,近两年来以 SpaceX 为代表的民营航天公司,成为了越来越多官方航天机构任务的执行方。

然而,民营航天公司存在的意义并不止于此。以 SpaceX 举例,马斯克从 2001 年开始,就想要实现“让人类成为多星球物种”的梦想,但它首先需要解决运输的问题。由于技术门槛的存在,私人航天任务很难和官方任务竞争,但私人部门经济实力雄厚,技术不逊于公共部门。于是马斯克成立了 SpaceX,而该公司后来成为了民营航天行业的标杆企业。

 

二代龙飞船

第二代龙飞船

但在声明当中,SpaceX 还是向 NASA 表示了感谢和尊敬。这是因为,SpaceX 通过成为 NASA “商业航天计划” (Commercial Crew Program) 的承包商,才获得了用于第二代龙飞船的研发资金。不过,SpaceX 的猎鹰重型火箭也很厉害:它是继土星五号火箭之后最重型的现役火箭,起飞推力高达 500 万磅(约合 2267 吨),达到了土星五号的三分之二,超过次于它的火箭推力的两倍。

马斯克详细介绍了在 2017-2018 年期间 SpaceX 即将承担的几次载人测试和商业飞行的计划。

首先在今年晚些时候,该公司将发射一艘作为展示用途的,无人乘坐的第二代龙飞船,将其送上国际空间站;

接下来,为了完成 NASA 每年四次往返国际空间站的商业发射订单,SpaceX 将再发射一艘第二代龙飞船上天——这次载人。(在 NASA 的年度框架下,2018 全年 SpaceX 将发射一艘载人和三艘载货,共四艘飞船,前往国际空间站。)

猎鹰重型火箭

猎鹰重型火箭

而马斯克今天宣布的新任务,不在上述发射计划之列。当前述的 NASA 载人任务完成后,SpaceX 才将启动这次私人航天发射任务。

“龙飞船自一开始就为了载人任务而设计,我们已经积累了大量的飞行经验。新的任务将借鉴这些经验,将我们的飞行边界拓展到更深的太空当中。”声明最后说道。

在即将卸任之际,美国前总统巴拉克·奥巴马曾经宣布要在 2030 年,通过美国政府和民营公司的合作,将人类送上火星。事实上,美国有超过一千家商业公司在从事私人太空研发业务,人们熟知的有 SpaceX,亚马逊 CEO 贝索斯创立的蓝色起源 (Blue Origin) ,以及一大堆做小型卫星公司,比如 Skybox、OneWeb 等。奥巴马曾明确表示,接下来两年内的目标,就是让民营企业的宇航员进入国际空间站。

“我们的征途是星辰大海”这句话被不少人挂在嘴边。它代表了我们永远好奇,对探索未知的渴望。可能不久后,比如 10 年内就能梦想成真了——当然,有钱人的应该比其他人实现的更早一些……

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