【第2编辑室】“珊瑚杀手”棘冠海星没有天敌?机器人来了!

浑身毒刺,长得像地狱来客的棘冠海星是珊瑚的噩梦。它们对珊瑚的破坏可能超越人类活动的影响,棘冠海星会把珊瑚表面的珊瑚虫吃掉,留下白色的珊瑚骨骼。

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珊瑚上的棘冠海星

而且,棘冠海星食量非常大,据报道,平均一只棘冠海星一天要吃掉约二平方公尺的珊瑚。最可怕的是,有些年份,棘冠海星的数量会大幅暴增,给珊瑚造成灭顶之灾。在1970年左右,连绵二千多公里长,宽约五十多公里的澳洲大堡礁,曾有五分之一的面积遭受棘冠海星的蹂躏。台湾澎湖海域近年也出现了大量的棘冠海星

珊瑚很美,也是海洋生物栖息的重要场所。对于想保护珊瑚的人类来说,棘冠海星顽强的生命力也是个噩梦。即使把打捞起来的棘冠海星撕成4、5瓣,它还是能长成完整的个体。成年的棘冠海星最理想的天敌是体型巨大的大法螺,但是因为人类的捕捞,大法螺的数量也在减少。在棘冠海星数量激增的年份,没有天敌能遏制它。

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在捕食棘冠海星的大法螺

也有研究表明,被雨水冲刷到海洋里的陆上营养物质富集是棘冠海星数量暴增的原因。这些堆积在珊瑚上的营养物质给棘冠海星的幼虫提供了充足的养料,极大提高了成活率,而一只雌性棘冠海星一次可以产数十万枚卵。活下来的小海星们每天就是:吃、吃、吃。

目前最好的杀死棘冠海星的方法是什么?注射毒药。直接把少量毒药人工注射到棘冠海星体内,就可以杀死它,同时不会污染海洋生态环境。

不过,据报道,因为棘冠海星顽强的生命力,人类需要注射十次毒药才能杀死它,人类一小时只能杀死120个海星。而且在澳洲,消灭棘冠海星的潜水员一直处于短缺的状态。

这个时候,力挽狂澜的科学家出现了。去年,澳大利亚昆士兰的詹姆斯库克大学研制出了毒性更强的毒药,注射一次就能在24小时内杀死棘冠海星。

研究人员介绍,被注射这种毒药的棘冠海星会褪色,然后皮肤溃烂,最后内脏爆裂而死。听起来是挺恶心的。

毒药取得突破后,人类的工作就简单了很多,只需要重复地注射就行了。于是,又一波天才科学家出现了,昆士兰科技大学的科学家们通过过去10年的研究,研制出了自主水下机器人COTSBot,它能够代替人类进行这项重复劳动。

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COTSBot配备了水下摄像头,能够自动在珊瑚种识别出棘冠海星,然后自动注射。这是个大家伙,有30公斤重,能在水下以2米/秒的速度连续工作6个小时,这是它工作时的样子:

研究者认为,虽然机器人不可能彻底消灭棘冠海星,但这种高效的方式能够为人类省下不少力气。

今年5月份,刊载在《科学》杂志的一篇论文还介绍了另一种消灭有害生物的高科技方式——给蚊子变性。生物学家发现了影响埃及斑蚊性别发生变化一个重要基因“Nix”,如果将提取或合成的Nix 注入到这种蚊子的卵中之后,超过三分之二的母蚊子就会变成公蚊子。公蚊子不仅不叮人,还能有效控制蚊子种群的数量。

科学家才是一些动物的噩梦。

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