为什么Google与Facebook同时爱上了无人飞机?

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在把足够多的网民纳入到自己的互联网版图上之后,Google和Facebook开始将竞争延伸到太空领域。继Facebook出价2000万美元收购位于英国的无人机制造公司Ascenta后,Google在今天也宣布了对一家同类公司Titan Aerospace的收购。

根据LinkedIn页面上的信息,Titan Aerospace创立于2012年,是一家位于美国新墨西哥州制造太阳能动力无人机的创业公司。它的首款产品Solara 50的机翼长达50米,上面布满了光伏电池。在携带少量负载的情况下,其有能力飞行到平流层。

在用途上,Solara 50不但可以从空中向地面的居民提供网络接入服务还能拍摄一些地球图像。此外像边界巡航、监控臭氧层变化这样的任务它一样能胜任。和普通的人造卫星相比,Solara 50的优势在于其可以升级和重复使用,所以其运营和使用的成本自然也就相对低廉。

按照Google的说法,在Titan Aerospace加入Google后,它将和Google的“Project Loon”团队配合如何为网络不便地区居民提供网络接入服务,而这也是Facebook收购Ascenta的主要目的之一。此外,由于Google旗下还有卫星地图、风力发电这样的项目,而Solara 50又具备高空飞行和图像拍摄能力,所以Titan Aerospace团队也可能会参与到Google的地图和Makani风力发电项目中。

事实上,根据华尔街日报的消息,Facebook是先于Google和Titan Aerospace洽谈收购事宜的,但当Google得到消息后迅速向后者表示无论Facebook出价多少,Google都愿意比Facebook付更多钱。所以最终Titan Aerospace也就落入了Google囊中。

太阳能动力的无人机项目之所以突然成为Google和Facebook争夺的目标,除了它们能满足Google和Facebook向偏远地区提供网络服务的要求外,另外的因素就是由于背后的相关技术已经比较成熟了——从上世纪70年代到现在,太阳能电池的效率从10%攀升到40%;电池单位重量能量密度方面也取得了类似的进步;此外碳纤维复合型材料的诞生也让轻型飞行器的外表足够坚固。要知道,由于材料耐性问题,以前的轻型飞行器往往在到达平流层之前就已经毁掉了。

所以,虽然目前仍然存在一些问题有待解决,比如锂电池的充、放电次数是有极限的,但在可预见的未来,相关技术的确可以进行商业运营。当这些因素重叠在一起时,Titan Aerospace自然也就成为Google和Facebook争夺的目标。

对于Google和Facebook来说,谁能优先为偏远地区居民提供可用的网络服务,谁也就占据了赢取了下一个10亿用户的先机,Facebook在2010年时就联合45个国家的50多家运营商推出了Facebook Zero服务,它让偏远地区手机用户可以免费浏览一个专门设计的“轻度”Facebook页面,还夹杂着广告。对于这两家把覆盖用户数看得无比重要的“广告公司”来说,这和他们未来的发展空间息息相关。

图片来自:Titanaerospace

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