Google继续大肆搜罗机器人,这次是Boston Dynamics

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在Andy Rubin上次向纽约时报透露其掌管的新部门已经收购七家和机器人制造相关的公司后,上周Google又向外界确认已经收购了Boston Dynamics——一家和五角大楼有着业务往来擅长制造兽型机器人的公司。

根据纽约时报的消息,Boston Dynamics由前MIT的教授Marc Raibert在1992年创立,由于该公司制造的机器人具有极佳的平衡性及快速移动能力在业界已经广为人知。其旗下知名的产品如WildCatCheetahBigDog等都是在外形上采用金属结构、在动力方面由内燃机驱动的具备四条腿的兽型机器人。在平衡能力方面,BigDog可以做到在行走的过程中即使有人冲撞它其依然能保持身体平衡;在速度方面,Cheetah能达到29英里每小时,这要比两届奥林匹克冠军得主牙买加运动员尤塞恩·博尔特还快一英里每小时。

除此之外,Boston Dynamics的机器人在越野和负重能力方面一样有很好的表现。比如从2003年开始研发的BigDog就能负重在山地、雪地和水中行走。在视频介绍中它甚至已经背着硕大的军需品和美军一起在野外值勤。

由于Boston Dynamics的业务主要是和五角大楼合作,所以在被Google收购之前它已经和美国国防部高级研究计划局签订了价值1080万美元的合同来向后者提供人形机器人参加内部挑战赛。美国国防部希望通过这样的比赛能制造出可供在灾难情况下使用的机器人。这也在某种程度上意味着Boston Dynamics已经有了研发类人形机器人的准备。

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如果仔细观察一下就会发现Google虽然极短的时间里连续在美国和日本收购了八家制造机器人的公司,但这些公司并不是严重同质化的。比如,Redwood Robotics善于制造机器人手臂、Holomni主要生产可驱动车辆的活动轮脚、Bot&DollyAutofuss则是生产电影行业里使用的机械手臂、Industrial Perception主要研发电脑视觉技术以及能够给卡车装货卸货的机器人,最新的Boston Dynamics则是在机器人平衡能力和速度上都颇有建树的一家机器人制造公司。

从中不难发现,Google收购的基本上都是和机器人主要部件相关的公司,通过这些收购Google就掌握了制造机器人主要元件的技术和人才。按照Andy Rubin的说法他不希望很多年后才看到一个Google的初代机器人产品。这也就意味着Google会按照发展Chrome或者Android的“快速迭代”思路来做机器人。从目前机器人项目的发展态势看,其初代产品走进公众视线也许不会太久,但什么时候能进入商用领域那就不好预测了,毕竟Google的无人驾驶汽车项目在立项八年之后也没能正式商用。

图片来源:Boston Dynamics

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