支撑人类彼此互联的梦想,让 Google Project Loon 无人气球继续飞翔

平流层是最接近太空的区域,同时也是寄托了全球最顶尖的科技公司让世界任何角落里的人们彼此互联梦想的地方。Google 在去年发布了 Project Loon 无人气球项目,计划在一些地广人稀、经济发展水平较差的地方上空的平流层中,均匀放置大量无人气球,用以向地面广播 LTE 网络信号,从而帮助地面的人们使用移动设备连接上互联网。今天,Google 正式宣布,Project Loon 单颗气球的续航时间已经达到了 2013 年的十倍水平,同时项目的发射能力获得了重大提升。

Google 现在已经可以通过自动充气设备,Google 可以在短暂的 5 分钟内充满一个气球,使其达到 100 天的标准飞行时长要求,是项目第一颗气球续航时间的整整 10 倍。加上其他各类发射相关的调试工作所用时间,Google 每天可以向平流层发射多达 20 颗气球,平均每小时一颗。同时,依靠平流层大气流动和 Google 的计算技术,Google 的无人气球控制技术已经达到了一个相当可观的精度要求:一颗飞行了长达 9000 公里的气球最终停留在了距离预定锚点只有 1.5 公里的地方。

根据 PingWest 所了解的情况,在 20 公里高度的平流层中,Project Loon 的单颗气球目前能够为大约 1256 平方公里 (大约 20 公里半径的圆形范围)的地面范围内提供 LTE 信号。然而,地球现有土地面积约为 1.49 亿平方公里,因此如果 Google 想要用气球覆盖整个地球的话,理论上可能将需要数以百万计的气球在空中——即便不考虑已经广泛覆盖了移动信号的发达和中等发达程度的发展中国家,Google 现在的发射能力和所需的气球数量比起来还是太悬殊了。

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不过我们依然对 Google 保有信心。从项目启动到现在,Google 的气球已经完成了总计 300 万公里的飞行里程,足够绕行地球 75 圈,或在地月之间完成 4 个来回——很难想象不到两年年的时间里 Project Loon 已经积累了如此多的飞行数据和经验,而上图显示的正是 Project Loon 早期发射方式和现在发射方式对比。或许,就像这张图显示的一样,科技的进步给人们带来的信心,远超简单数学赋予 Google 的压力。当技术日趋成熟时,倘若 Google 能够将发射设备部署到全球各地,那将成为非洲大部地区和南美洲雨林走向现代,整个地球实现信息通畅均衡发展的新起点。

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