Google 那些疯狂的实验项目,其实特别在意“接地气”

往年的 Google I/O 大会,Google 负责超前项目的部门 Google [x] 都会展示一些令人惊叹的产品或者技术,今年这项任务落到了 ATAP(高等技术与产品部门)肩上。但 Google [x] 并没有消失,只是悄悄的在实地测试那些听起来有点疯狂的想法。

Google [x] 负责人 Astro Teller 在 Google I/O 第二天做了一场非常务实的演讲,演讲的内容就是说那些超前的项目是如何通过“接地气”来发现这个项目的问题,然后迅速调整方向改进的。他表示,每一个项目他们都会尽快投入实践,这样才能更快的发现问题。很多产品在理想状态下似乎已经完美了,但进入现实,才会发现其实还有太多值得改进的地方。

Teller 用了 Google [x] 里三个项目举例,虽然这些项目看起来很超前,但每一次真实的试验,都让它们更加成熟,也更加贴近我们日常生活的场景。

Project Wing:一个关于心脏除颤器的悲伤故事

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这个项目在2013年年底到2014年年初曾经经历过一段低潮期,当时他们发现自己的愿景根本实现不了。

Project Wing 最初的想法是用于快递急救设备,比如心脏除颤器。因为他们想要解决的问题是,当人们需要心脏除颤器的时候,根本找不到这个东西在哪里。那么,如果当你需要的时候,就会有无人机马上把它送到你身边,这不是就解决问题了吗?

但实际情况并不是这样。首先,美国急救系统很难和他们计划中的无人机运送系统对接,尤其是无人机运输需要非常精准的位置;其次,虽然我们看电影里心脏除颤器的使用很简单,但实际上操作非常复杂,即便能把设备运到,也需要有专业的人才能操作。

所以当时他们的计划陷入了被放弃的境地。事实上,他们的确放弃了运输急救设备,但是很快去到澳大利亚,让自己的无人机帮助那里的人运输各种东西,从而找出最合适用这类设备运输的东西。目前来说,Teller 表示需要冷藏且保质期很短的疫苗类药物,非常适合用无人机运输。

Project Loon:一个穿不同袜子跳舞的故事

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Google 的这个计划同样是想解决一个大问题,就是世界上很多地方没有网络连接,所以人们即便有智能设备也无法接入互联网。而通过高空热气球制造热点,就能让这些人接入网络。
这听起来是一个很简单的计划,把气球升到空中,通过控制高低来来控制方向(不同高度的气流走向不同)。但在投入实践之后,他们发现两个问题,一是气球太大了,风一吹就非常不稳定。这个问题通过技术手段很快解决了。

但是第二个问题让他们一度非常苦恼,这是一个小问题,但难在找不到原因。这个问题是,原本他们打算一个气球能在空中停留半年,但是没想到气球总是漏气,但是漏的又不是很严重,所以气球从漏气到落地,要很久,非常不利于他们查找原因。

Teller 说,他们当时特别着急,因为只有快速失败,才能快速改进,但现在失败一次要花两三个星期。于是他们用直接在气球上做试验,手动去摩擦气球表面,来想办法发现气球是怎样磨破漏气的。

他们发现因为气球很大,在制作气球的过程中,人们需要经常站到气球上,虽然脱了鞋,但有的袜子产生的摩擦会让气球容易破裂。为了证明这一点,他们还穿着袜子在气球上跳舞。最后得出的结论是,穿厚一点的毛绒绒的袜子站在气球上,能降低气球的漏气几率。

可能谁也不会想到,一个这么酷的计划,要通过在气球上穿袜子跳舞这种“笨办法”来验证可行性。

无人驾驶汽车:一个已经完成的项目重新开始的故事

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无人驾驶汽车是 Google [x] 里较早为人所知的项目,Teller 的团队在2012年的时候曾经认为这个项目已经“完成”了。因为那个时候无人驾驶汽车在高速公路上已经安全行驶了上百万公里,也没有发生一起事故。他们自己已经找不到任何问题。

这时他们决定让其他 Google 员工参与试驾,让他们开着无人驾驶汽车上下班。但是他们也叮嘱这些 Google 员工,虽然无人驾驶不会有什么问题,但你仍然需要时刻注意路况——参与测试的 Google 员工也都保证了。

但是,通过车内摄像机他们发现,Google 员工非常相信无人驾驶技术,在车里化妆、吃东西、玩游戏,根本不注意路况。这就意味着,万一无人驾驶出错,就是一个大问题。也让他们意识到,人不能成为无人驾驶的后备。

于是,他们做了一个胆大的决定,把汽车的方向盘去掉,彻底解放司机。这就对无人驾驶技术提出了更高的要求,要能识别更多场景,真正做到和司机一样了解路况。

在之后的测试中,他们也想出了各种方法来制造特殊情况,来让无人驾驶汽车学习应对不同路况。比如往路上扔健身球、比如突然从路边草丛窜到路当中、比如过马路的时候突然变慢或者突然加速——但是,无论怎样模拟,现实生活中仍然会有各种意外是人们意想不到的。

不过 Teller 表示,经过无数次的“人为意外”测试,在一次有限的真实场景测试中,无人驾驶汽车在行驶中准确判断了一位老人在路当中赶鸭子的状况,自动停车并且在路面无障碍后自动恢复行驶。

现在没有方向盘的汽车也马上要投入到真实环境测试了,当然一开始为了安全起见,还是会有方向盘有司机时刻关注路况。但 Teller 表示,最终他们会取消方向盘,模拟人们在车里化妆、吃东西、玩游戏,从不关注路况的情况。

相信在这一次实地测试后,无人驾驶汽车也会离我们的生活更进一步。

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