探访本田汽车硅谷实验室:苹果Siri Eyes Free的创意最初是在这里诞生

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车联网已经俨然成为下一个Big Thing,汽车公司在硅谷也开始变得前所未有的活跃。就像我之前写过的,他们会专程从底特律飞来参加各大互联网相关的活动,或者通过成为顶级赞助商的方式来吸引开发者。有的公司甚至选择走的更远,比如说,在硅谷设立一个专门的实验室,和整个硅谷生态一起进行车载技术的创新。

最近我就到了本田(是的,成立实验室的不是美国的通用也不是美国的福特,而是来自大洋彼岸的日本本田)位于Google总部所在地Moutain View的实验室。它的全称很简单,就叫做本田硅谷实验室(Honda Silicon Valley Lab,以下简称HSVL ),主要从事车联网、人机交互、大数据和安全四个方面的研究。不过因为里面有很多“神秘的原型产品和技术”还不能对外披露,所以我们把重点放在了竞争激烈的车联网这一块上。

让人有点意外的是,根据高级项目总监杉本直树(Naoki Sugimoto)的说话,HSVL一开始也主要是关注车联网技术,而且,这个实验室已经成立了两年多了。

“从两三年前起,人们就开始走到哪里都要连上手机。但是往往一到车里,手机就没法再用了。所以,我们的顾客们想要的也不仅仅是驾驶,而是连接(Connected)。”杉本说。

本田很快意识到,想要在车里提供这种连接的服务,就要加入移动信息技术这个社区,和创新者一起协作。“但是几乎所有的移动创新都来自硅谷”,于是,他们在Moutain View成立了这件实验室,和这里的大公司和创业者们,一起思考本田甚至汽车的未来。

“硅谷有世界上最棒的创新生态系统,VC、创业者、大公司、研究机构……这是我们在这设立实验室最初的动力。”杉本回忆说。最初这个实验室只有4个人,但是规模迅速扩大,“我们现在主要的工作就是,和外界协作,创建未来汽车的原型。”

其实本田还有其他的研发中心,比如另一间03年就成立的、擅长计算机科学研究的实验室,但是对于HSVL来说,最大的不同也就在于他们的“硅谷化”:不仅关注技术,更关注技术能如何转化为产品。

“我们会有很多的头脑风暴会议。”杉本说,他们甚至有一个专门的术语来形容它——ワイガヤ。他们会邀请很多互联网公司的人,比如Facebook、Google以及苹果的人一起来进行“ワイガヤ”,也经常去拜访他们,交换意见,一旦有好的想法,就会进行原型产品的开发。

比如苹果的Siri Eyes Free,一项通过车内蓝牙系统声控连接iPhone Siri的服务,很多人可能不知道,其实它最开始的原型产品就来自于HSLV的“ワイガヤ”。

杉本回忆说,早在2011年底,他们就开始关注语音识别的技术,突然有一天,他们发现苹果利用这项技术开发出了Siri,于是杉本和他的同事们就有了自己研发“Siri”和车结合产品的念头。

不要以为是汽车巨头,所有合作大门就会顺利打开。一开始杉本他们采取的同样也是非常“极客”的做法:破解了Siri(hack it),然后用蓝牙把手机和车连结起来,进行语音操作。他们带着这项产品原型去了苹果进行展示,毫不意外地,苹果的人非常兴奋!他们提出很多建议,让越来越多的人参与进来,最后还引起了一位副总裁的注意。

“苹果的员工都说,Honda提出了一个很棒的创意!他们要优化Siri,然后连结到车上去。”杉本回忆说。就这样,他们和苹果一起开发了Siri Eyes Free。

就在贡献这个“头脑风暴”的同时,杉本他们也获得了回报。由于有了这些非常密切的合作,本田在竞争上获得了时间优势。现在本田旗下已经有几款车型已经完成了Siri Eyes Free的集成,而且旗下高端品牌讴歌(Acura)将会实现预先内置。此外,像年轻人喜欢的飞度(FIT),也进行了重新设计。“原来重新设计一款新车需要5年,但是现在非常短的时间我们就做到了。”杉本说。

除了像苹果一样的巨头,HSVL也在和硅谷创新链最重要的一环——创业公司们合作。他们和Evenote一起举办了Hackthon,并在他们的Devcup上推出了自己的API,并提供不同的驾驶数据供开发者们开发。

“我们和Evernote一起讨论有两年了。因为他们是一家‘记录’的公司,而在车里,驾驶员们往往能看到很好的风景或者场所,但是没有办法停下来记录。所以这是个很好的案例。我们一起开发了原型产品,然后想,嘿,为什么不把我们的API开放给Evernote的第三方服务开发者们呢?”

这次合作也收到了不错的效果。他举例说,这次和Evernote联合举行的Hackthon上,就有很多有趣的App出现。比如一个开发者从芝加哥开了几十个小时的车来到旧金山参加Hacthon,结合自己长途驾驶的体验,他就开发了一个应用,和智能手表联系起来,可以自动提醒车主什么时候该加油和休息,以免错过最合适的加油站或者旅馆。

杉本说,在他们看来,开发者社区将会是车联网最重要的力量,本田想要为他们提供最好的开发环境和创意来源。“我们已经在五月开放了API,并在不断优化,下一代的API将更容易接入和使用。”

不过,这么做的并不仅仅是本田,其他几大汽车公司也都开始朝不同的方向发力,比如福特将手机和汽车结合到一起的策略,也比如通用在车内部自建App Store的策略,对开发者资源的争夺突然变得紧要起来。

“我们认为汽车公司应该合作,来建立一个可共用的SDK,或者是一个基础的合作平台。”杉本说,这样才能最大效率地发挥开发者的作用。“我们也有一些很酷的、独特的功能开放,我们会有更好的支持,还会举行一些活动来帮好的应用做推广。”

不过,杉本也强调,在数据的开放上完全尊重车主或者驾驶者的意愿。就像在手机上的应用一样,每个车载应用在获得数据获取权限时,车主会收购足够多的提示,以决定是否安装。而另外有一些涉及到驾车安全的数据或者接口,“我们会严格控制,不会让任何第三方获得过度权限,以保证绝对的安全。”杉本说。

而谈及无人驾驶技术,杉本也认为,完全的无人驾驶汽车还是很遥远的事情,但是这项技术已经局部应用在一些新功能上了。比如本田新的飞度就有自动紧急停车系统,当有行人靠近到一定距离时,车子就会自动停车。“这不算是无人驾驶,但是它却是能帮助驾驶员驾车。”

无论是自动驾驶、大数据,还是人机交互,杉本认为,HSVL的目标最终还是在于,让本田在提供“连结”的用户体验上成为领先者,而且这是一个不会停止的目标:“我们会不断‘ワイガヤ’,想出好的创意,也会不断把这些创意转化为最棒的产品。”

不过,除了这些具体产品,杉本个人显然还希望HSVL能把硅谷的精神和文化也融合进本田的品牌中。他告诉我,在美国,本田和丰田往往被认为是很相似的两个品牌,但是事实上,两者的文化并不同。本田不仅成立的历史更长,而且最初也是以“挑战者”的形象出现,这和硅谷文化其实非常相近。但是随着本田逐渐成为一个全球公司,这种“创业”精神不再明显。

“我个人的目标是把这种敢于冒险和创业的精神再次带入本田,让本田在这方面能成为全球第一的汽车公司。”

 

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