英特尔正通过风投部门豪赌AI,下一个收购对象会是地平线吗?

两年前,分析师们还在照着全球 PC 销售量下滑的趋势图,给出“PC 市场缩水,摩尔定律失效”的判断;两年后,分析师如果还没发现英特尔已不受到摩尔定律的制约,那他可能应该换个工作了。

在这个自动驾驶的致死率远低于人类司机、计算机的围棋技艺已经远超人类的时代,所有人都笃定科技的未来在于人工智能——而在人工智能计算上,英特尔的领先地位已经无人能够匹敌。

从千年开始,英特尔先后收购 Altera、Nervana、Mobileye、Movidius 等多家人工智能业内知名公司,手笔动辄百亿美元。这些公司随后组成了新的英特尔人工智能事业部。当英伟达显卡还在缺货,TPU 还没全面进入 Google 自己的机房,大批贴着 Intel 标志的的服务器处理器、FPGA和低功耗 ASIC 已经到达战场。

一切都发生的太快了。但速度只会越来越快,就像说唱歌手的歌词那样。

为了在未来的人工智能技术圈子内提前抢占山头,英特尔已经顺着技术生态链提前布局了好几步:从纯粹内部自研,提前到收购和晚期战略投资,再提前到早期风险投资。

在风投这一块,它的先遣部队正是 1991 年成立,累计管理超过 122 亿美元资产的英特尔投资 (Intel Capital)。

作为英特尔公司在全球的战略投资和收购部门,英特尔投资做的事情其实非常简单:公司需要往什么方向前进,它就以其他风投看来近乎疯狂的速度,投资、收购对应方向的公司。仅在今年,英特尔投资就花出了超过 5.66 亿美元,其中光投资人工智能范畴内的各领域初创企业的额度就已超过了 6000 万美元。

上周末在旧金山,英特尔投资一口气宣布投资了 15 家人工智能初创企业。其中,由前百度研究院副院长、深度学习实验室主任余凯博士参与创立的地平线机赫然在列。

余凯(中)

余凯和地平线机器人团队

地平线,原名地平线机器人 (Horizon Robotics),是中国最早一批自动驾驶初创公司之一,嵌入式方案人工智能公司中的佼佼者。仅用两年的时间,地平线就已经完成了第一代面向辅助/自动驾驶的深度学习加速处理器 BPU。目前,地平线已经和中美德日四大汽车市场的 T1 汽车制造商建立了合作关系。

英特尔去年预计,到 2020 年无人驾驶汽车每天生成的数据将高达 4TB,如果全球有 100 万辆自动驾驶汽车上路,每天生成数据的能力将超过全球一半人口。今年早些时候,英特尔正式完成了对 Mobileye 的收购,后者是自动驾驶领域的技术权威公司。Mobileye 成为了英特尔驾驶方案的重要组成部分。

无疑,英特尔已经盯准了自动驾驶的方向,而作为先遣部队,英特尔投资承担了在这个领域内进行前期布局的重任。考虑到今年 1 月 CES 上,地平线已经有了基于 BPU+英特尔 FPGA 硬件架构的高级辅助驾驶系统,本次英特尔投资参与地平线 A+ 轮近一亿美元的融资,而且是以领投的身份,可以说毫无悬念。

地平线方面宣称,将用本轮融资来加速技术产品研发和商业落地,打造以人工智能处理器架构和算法软件系统为核心的关键技术,并面向自动驾驶和智能城市等重大应用场景,推出系统级嵌入式人工智能解决方案。

通过本轮投资,英特尔派出 FPGA 事业部负责人丹尼尔·麦克纳马拉 (Daniel McNamara) 加入了地平线的董事会,这一事实显著增加了英特尔未来收购地平线的可能性。当被问及地平线以后会否加入英特尔的大家庭,就像 Nervana、Movidius 等风格相似的公司那样时,余凯表示不排除有这种可能,加入或不加入,对于英特尔和地平线而言都有好处。他明确指出,地平线在中国市场十分受客户欢迎,作为一家独立的中国初创公司,有其独特的优势所在。

“随着英特尔转型为一家数据公司,英特尔投资积极参与跨技术领域的投资,拓展数据生态系统,推动前沿科技的创新和发展。”英特尔投资总裁毕闻德 (Wendell Brooks) 表示。

并非英特尔投资的所有公司都会被英特尔收购,这只战略投资基金除了对英特尔所领导的计算工业带来一些协同效果之外,也有一个相对基础的财务目标。截至目前,已经由超过 640 家投资组合公司上市或被英特尔之外的其它公司收购。

但无论如何,你都能从英特尔投资的策略组合中看出,它背后的大公司在人工智能布局上有多么的激进。受制于上市公司的身份和体量以及已有客户组合和收入,有时候英特尔无法自己在新硬件上施展拳脚,但通过投资的方式,它已经为深度神经网络和它解锁的新计算量级,以及进入新计算方式所激活的市场提前铺好了路。

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