比尔 盖茨(Bill Gates)和彼得 泰尔(Peter Thiel)押注的清洁能源生意什么样?

又是一条来自清洁能源领域的重磅消息:LightSail Energy是一家从事空气压缩生产能量的公司。今天,该公司宣布它们获得了3730万美元的投资,其中不乏顶级投资人,包括硅谷投资界传奇人物彼得 泰尔(Peter Thiel)、比尔 盖茨(Bill Gates)和Vinod Khosia等等。

LightSail 2009年由Steve Crane和Danielle Fong共同创办,在初期即获得了来自Khosia Venture的1500万美元融资用来设计一套压缩空气能源储备系统。他的原理和很多空气压缩系统类似,即用电动机将空气挤压到一个气罐中,储存的能源可以用于风力发电厂,以及其他的可持续能源生产目的。然后这些空气可以被加热。

能源领域面临的一个重大问题在于:生产能源的效率存在着很大的不稳定性。而在顶峰使用时间(peak usage time)使用能源的成本远远高于平时,因此主要矛盾就集中在了能源储存这一问题,尤其是非顶峰时期的能源储存。能源储存问题的基本原理自然是不同形式的能源之间的相互转化。

自从几百年前人们开始思考这个问题一直到现在,最普遍的解决方法是电池。不过二百年来,电池本身上可以实现的创新似乎被挖掘的差不多了。比如说,在某一给定空间内可以容纳的电池量是有限的,且无论什么样的电池都面临着腐蚀的问题。Peter Thiel讨论这个问题的时候自己评论说:“时至今日你要想真的对电池技术做出巨大改观就感觉好像要往元素周期表上加新元素一样。”

这种思路就促使人们去更多的转向非化学角度解决这些问题。LightSail就是其中的佼佼者。电池和水力都是非常昂贵且有限的能源解决方案,而将它转化成一个物理问题将会实现一个完全不同的角度,并且可以充分利用高峰期与非高峰期能源产出的巨大差异。简单介绍一下LightSail的方法就是,将压缩空气的热量储存起来,在后来已喷水的方式来得到利用。LightSail的秘诀在于它的储存系统更加有效,因而在重新加热空气的时候将极大减少能源损耗。

用一句话概括的话,这基本上就是玻意耳定律:用能量把空气压进钢罐里,然后之后当你需要能源的时候再把它放出来。不过这里面主要的挑战是在压缩空气的时候空气会变得很热,这样能量就转化为热能丧失了。很显然,LightSail的点子是说起来容易做起来难,想真的实现需要解决其中的成千上万个细节问题,所以它可以说是一个比较高层次的简单问题。

公司号称它的解决方案瞄准的是一个万亿美元的市场,因为这意味着全世界的大部分使用化学方法储存电力的解决方案都将有可能用更有效的物理方法。不管这代表着一个巨大的机会还是一个庞大无法立足的竞争领域,可以肯定的是这是一个非常不同寻常的法子,值得我们持续关注。

最后再说几个有关这个公司的花絮,主要来自公司的共同创始人,首席科学家Danielle Fong。此人颇有些传奇,是因为满足了符合媒体胃口的好几个条件,又是“科学神童”,又是“美女创业家”。我之前在 20 under 20 Thiel Fellowship的mentor里面见过她,她在创业的时候也是20岁辍学,不过辍的是普林斯顿的物理学博士项目,因为她17岁就大学毕业了。

可以想见,假如Thiel Fellowship早几年,她肯定也会名列其中,不过现在她也不用后悔了,因为福布斯杂志在去年也把她评为全国的能源领域30 under 30(30岁以下30人)之一,让我们期待几年以内她和LightSail会有怎样的作为。

 

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