MIT 校长写了一封有点煽情的信,来跟我们谈一谈“引力波”

我要鼓励你们去思考今天的发布,因为它在一个广袤的背景上展示了,对深科学问题人类为什么要探索,如何探索,以及为什么至关重要。—MIT 校长 Rafael Reif

就在中国还沉浸最喜庆的春节假期时,美国科学家们宣布了天文科学界的重大研究与证实——时空曲率的涟漪,“引力波” (Gravitational Waves)。

“引力波”,这个最近几天疯狂传播的专有名词,开启科学界的新元年,令世人为之振奋。让懂科学的,或是不懂天文的人们,都多少了解了一些讯息。

来看一看身为大学校长、一位掌管学术、行政的领导人,美国麻省理工学院(MIT)校长拉斐尔赖夫(Rafael Reif),是如何通过邮件的发布让更多人理解科学的奥妙,并利用浅白的文字告诉你、激励你对浩瀚无穷的科学,能有更多的向往与探索

他通过爱因斯坦的科学、关于人类的成就,这两个故事说明出了基础科学的一小步,是社会迈向前进的一大步。这篇文章,可能有点太煽情了,但是我很喜欢。

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1999 年麻省理工学院提出借由网络来协助学生更好的学习概念,2000 年更提出免费的线上开放式课程,并于 2002 年正式推出线上开放式网页(Open Course Ware),Rafael Reif 在担任麻省理工学院教务长期间,就开始主持与推动 MITx 的线上开放学习课程,我们现在熟悉的网络教学项目,就是他任内提出来的,可说对网络教学项目的着力颇深。

Rafael Reif 是一位知名电气工程师。他出生于拉丁美洲的委内瑞拉,1973 年本科毕业于委内瑞拉卡拉沃沃大学,1979 年从美国斯坦福大学获得电气工程博士学位。他自 1980 年开始担任 MIT 教员,2005 年出任教务长,2012 年成为 MIT 第 17 任校长

下面这封邮件,是麻省理工学院校长 L. Rafael Reif 致全校的信。原文请点阅 MIT News 这里观看,中文翻译转载自微信公众号《麻省理工科技评论》

麻省理工学院校园全体成员:

2 月1 1 日上午 10 点 30 分,麻省理工学院、加州理工学院以及美国国家科学基金在华盛顿特区将进行物理学界的一次历史性发布:人类首次直接探测到引力波,Albert Einstein ( 阿尔伯特·爱因斯坦)百年前预见的一种时空干扰波。

你也许会去现场观看这一发布。在美国国家科学基金发布会后,你也可观看我们校园的发布活动。你也可以在学院官方网站上阅读到关于这一发现的综述,以及对麻省理工学院教授 Emeritus Rainer Weiss 的专访,他是 LIGO(激光干涉引力波观测站)的倡导者和领导者。

基础科学的美丽和力量

通常而言,不管多么令人印象深刻,我不会给全校致信祝贺某个人的研究成果。我们校区一直都在推出重要的科研成果。但我要鼓励你们去思考今天的发布,因为它在一个广袤的背景上展示了,对深科学问题人类为什么要探索,如何探索,以及为什么至关重要。

今天的新闻至少包括两个重要的故事:

首先是科学告诉我们:凭借广义相对论,爱因斯坦准确地预测了引力波的存在,它是从宇宙中某个引力极其强大的地方旅行到我们这里的时空涟漪。这些涟漪信号是不可察觉地微弱。直到不久前,它们也无法被直接观察到。但因为 LIGO 成功检测到了这些微弱的信号——从两个黑洞相撞成为一个更大的黑洞——我们有了确凿证据,这个系统的活动正如爱因斯坦所预言。

即使是最先进的望远镜也依赖于光,所以我们不能看到这壮观的碰撞,因为我们一直认为,黑洞不会发出任何光。然而,凭借 LIGO 的仪器,我们现在有“耳朵”可以听到。配备这种新感官,LIGO 的团队发现和记录了一个关于大自然的、迄今未被发现的基本事实。但他们利用这个新工具的探险才刚刚开始。这就是为什么人类要从事科学!

第二个故事是关于人类的成就。它始于爱因斯坦:一种广阔的人类意识,可以形成一个超越当时实验能力的概念,而他的后人用了一百年,发明工具,证明了其有效性。

这个故事可以推广到 Rai Weiss 和其合作者的科学创造力和无比的毅力。数十年来,在技术可能性的边缘,不计成败,Rai Weiss 领导一个全球合作的团队,最终将一个光辉的思想实验转变成一个科学发现的胜利。

这个叙事中的重要角色还包括数十名外围科学家,也包括美国国家科学基金会管理者,他们在过去几十年中,系统地评估了这一雄心勃勃项目的意义,决定了予以大量投资。最后的篇章也包括 LIGO 团队,精心地将这些发现展示在物理学界面前。通过严谨分析和同行评审出版的一步步庄重过程,令我们满怀信心分享这一喜讯——而且开创了一个探索的新前沿。

在麻省理工学院这样的地方,有太多人正在参与解决现实世界的问题,我们有时会以实用的附带产品来检验国家的基础科学投资是否物有所值。但在这个案例中,这几乎是不相关的。当然,个中也有立即有用的“成果”:LIGO 一直以来是数千大学生和数百博士生艰苦的训练场——其中两人已经正式担任我校的教职。

更重要的是,LIGO 团队的技术创新,以及创造性使用其他领域的工具,产生了前所未有的精密仪器。正如我们在麻省理工学院所熟知的,人类无法抗拒一个新工具的诱惑。LIGO 技术将进一步完善和发展,“回报”的方式未可限量。关注其发展十分有意义。

我们今天庆祝的发现体现了基础科学的悖论:它是辛苦的、严谨的和缓慢的,又是震撼性的、革命性的和催化性的。没有基础科学,最好的设想就无法得到改进,“创新”只能是小打小闹。只有随着基础科学的进步,社会也才能进步。

麻省理工学院校园具备如此不凡的条件,能欣赏这一成就的美丽和意义,并敞开进一步成就的机会。我为自己属于这个校区的一员而自豪和荣幸。

谨致振奋与赞叹!

L. Rafael Reif

 

 

 

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