这个叫Movidius的公司,花了9年时间让计算机看懂世界

有数据统计,未来 5 年内全世界范围里连接网络、产生数据的物联网设备数量将超过 500 亿,而与此同时,技术的发展使得物联网数据不再局限于简单的照明开关或电子器械设备的参数。计算机视觉就是这样一个全新的领域。从用于建筑测绘领域的手持设备三维机器视觉,再到智能汽车对周围环境的视觉观察和判断,再到整个智慧城市通过大量视觉数据来进行交通规划管理,计算机视觉技术有着广泛的使用场景和发展空间。

美好的前景为 Movidius 这样的公司带来了机会。作为全球技术领先的视觉处理芯片研发商、Google 旗下实验项目 Project Tango 的主要技术合作伙伴,Movidius 昨天刚刚宣布完成了 4000 万美元 E 轮融资。

投资方中浮现了华山资本——近两年在中国创新投资市场中一支比较活跃的基金的身影。本轮融资由华山资本和欧洲著名投资基金 Atlantic Bridge Capital 合募成立的西桥华山资本(Summit Bridge Capital)领投,Atlantic Bridge 作为过去 D 轮投资人追加投资。其他跟投方包括爱尔兰银行种子基金、Capital-E,以及同为 Project Tango 合作伙伴的中国知名光学设备制造企业舜宇光学(Sunny Optical)。本轮融资后,华山资本董事总经理林子杰加入 Movidius 董事会。

Movidius 的杀手级产品就是花费 9 年时间完全从零开始自主研制的全新架构低功耗视觉处理器:Myriad 系列 VPU(Vision Processing Unit)。Movidius CEO Remi El-Ouazzane 在北京接受了 PingWest 品玩的专访,他对我指出,和为多种用途推出,普适性较高的 CPU、GPU 不同,VPU 专门为计算机视觉进行优化,可以用于 3D 扫描建模、室内导航、360°全景视频等更前沿的计算机视觉用途。相较主流的移动处理芯片(集成 GPU 的 SoC),Myriad VPU 的身材更小,视觉处理运算的效能更高:

1/10 的功耗、1/5 的尺寸和 1/5 的价格,10 倍的视觉处理性能,这就是我们的 Myriad VPU 可以做到的。

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目前,Movidius 共有 75 名员工,分布在美国硅谷、罗马尼亚和爱尔兰三地。员工当中 70 人属于开发人员,其中 20% 负责 VPU 芯片硬件,80% 负责构建于其上的软件服务。Movidius 的技术指导委员会实力强大,拥有半导体和处理器行业的元老级人物,被苹果收购的 P.A.Semi 创始人丹尼尔·多伯普尔(Daniel Dobberpuhl),卡内基梅隆大学计算机科学/计算机视觉专家金出武雄,以及前苹果 iPhone 和 iPod 部门工程副总裁、资深工程师大卫·图曼(David Tupman)三人坐镇。

视觉处理方面优势使得 Movidius 早在两年前就被 Google Project Tango 主动找上作为技术合作伙伴,Myriad VPU 第一代在一年前已经进入了 Project Tango 的 3D 视觉手机和平板电脑。去年 7 月,Myriad 进化到了第二代,采用和 Myriad 一代完全不同的新架构,使得运算效能高出 20 倍——每秒 3 万亿次浮点运算,功耗不到 0.5 瓦。28 纳米制程的芯片将能够同时支持 6 个 60 帧 Full HD 视频内容输入。Myriad 二代未来将为智能手机、平板电脑、可穿戴设备以及更多可嵌入式物联网设备提供计算机视觉技术支持。

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然而,考虑到芯片类产品需要的研发时间较长,投资产生回报的时间更长,且市场被高通、英特尔等品牌垄断,初创公司存活的风险极大,一般很难得到风险资本的青睐。对此,El-Ouazzane 指出,在公司刚成立的时候,物联网市场的定义仍然很抽象;而随着时间推移和技术进步,物联网市场日趋成熟,专门针对计算机视觉优化的处理芯片开始得到关注,像无人机、清洁机器人、虚拟现实和增强现实用途的头戴显示设备、可穿戴智能设备这样的产品,都产生了对于 VPU 的需求。

 

通过 VPU,无人机将不再需要像过去一样通过摄像头回传图像给遥控者,摄像头的视觉将可以自主进行运算,判断周遭环境,实现自主导航定位的无人飞行;安装到虚拟现实或增强现实头戴显示设备当中的话,VPU 将可以提供更强大的视觉运算能力,对设备上的传感器传来的数据进行收集处理,让佩戴者头部动作和显示内容的变化之间的延迟更短,有效提高这类「头盔」的使用体验。

如果把 VPU 放到你的扫地机器人里,它撞墙和需要手动重置的次数将大大减少……

右:Remi El-Ouazzane, CEO, Movidius

右:Remi El-Ouazzane, CEO, Movidius

随着物联网技术的整体进步,到 2020 年全世界物联网设备数量将暴增 350 亿,达到 500 亿的水平——这个数字得到包括英特尔、高通等公司以及多家市调机构的认可。而对于 VPU 在未来物联网世界里的地位,El-Ouazzane 给出了他认为保守的估计:假定新增的设备当中只有 10% 是视觉传感器,也还有 30 亿市场。虽然 Myriad VPU 在一定程度上和竞争对手的方案(比如英特尔的凌动 x 系列+RealSense 技术)产生了竞争,但如果战场转移到机器视觉处理产品之间的较量的话,VPU 目前没有对手——El-Ouazzane 如是说。

如果说摄像机镜头或各种视觉传感器是计算机视觉的眼镜的话,VPU 的定位就是用于思考(视觉处理)的大脑。有了大脑还需要一双明亮的眼睛来配合。本轮 4000 万美元融资的投资方当中的舜宇光学(Sunny Opticals),是全球技术领先的光学器具制造商和解决方案提供商,其所生产的手机镜头、摄像模组以及车载镜头等产品在国际市场上份额靠前。舜宇光学将和 Movidius 进行深度合作,提供研发生产经验、市场洞察等远比资金重要的帮助。

正如之前提到,全球物联网设备将在 5 年内暴增,而中国被广泛认为是领导市场。El-Ouazzane 向 PingWest 品玩表示,得到舜宇光学以及西桥华山资本背后中国顶级投资机构华山资本的注资之后,Movidius 将在中国设立实体。El-Ouazzane 透露,公司将着手在深圳开设中国工程中心,招聘软件开发人员,为本地客户服务:

我们带着为物联网技术提供计算解决方案的想法成立了 Movidius。9 年之后我们终于走到了计算机视觉技术进步和市场成熟的十字路口。过去,触摸、语音识别和运动感应都已经有了很成熟的方案,而视觉的问题尚未得到解决,计算机想要清楚、聪明地看懂事物仍然很难。我相信 VPU 拥有无限量的未来。

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