NASA发布又一重磅消息:土卫二和木卫二发现适宜生命存在环境

大部分航天专业人士想在有生之年看到人类踏足火星,不过这个梦想可以暂时放在一边,因为美国宇航局 NASA 已经为人类找到了新目的地。

NASA 最新公布的资料显示,该机构认为土卫二 (Enceladus) 和木卫二(欧罗巴) 可能是目前太阳系内最适宜人类居住的地外星球。他们在这两个星球上发现了适宜生命居住的环境。特别是土卫二上,几乎包含了所有能够容许生命存在的要素:1)水 2)碳、氢、氧、氦、磷和硫等元素 3)生物进行代谢的能量来源。

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具体来说,在土卫二整个星球表面约 5 千米厚的冰盖下,存在着接近 6.5 万米深的海洋。NASA 发射的卡西尼号探测飞船发现,海洋的下方的地核向海洋中喷射氢气。氢气和这种水热能量的存在,可能意味着星球上已经有生物,比如微生物存在。

为什么科学家这样认为?因为在地球上,地表下的微生物消耗氢和二氧化碳生存,过程中产生的甲烷被人类视作重要的化石燃料来源——这或许意味着土卫二上也在发生同样的事情。尽管科学家还没有发现磷和硫元素存在的证据,但根据经验判断它们应该不会缺席。

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土卫二是一颗结构独特的星球(上图),地核为岩石结构,外面是海洋,上面加了一层冰盖,而它湿润的大气呈现为晶态。如果你玩过电脑游戏《使命召唤·无尽战争》的第一关“欧罗巴”,就是发生在土卫二上。

卡西尼号飞船上具有一种嗅探装置,可以在每次飞船向大气里“深潜”时捕捉气体用于测试。NASA 正是在捕捉到的气体里发现了氢元素。一开始 NASA 的目标是土卫六 (Titan),但 2005 年卡西尼飞船意外地在土卫二的南极发现了窜出的晶态气体,于是 NASA 改变了任务目标。十年后,他们终于得到了令人满意的阶段性结果。

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图示:卡西尼飞船在土卫二大气中“深潜”以提取气体

和土卫二的情况近似,但这次是通过哈勃望远镜——NASA 科学家在同为冰冻星球的木卫二表面观测到了喷发出的气体。2014 年科学家就观测到了同样的情况,但这次的高度达到了 100 千米,是上次的两倍左右。

结合1990 年伽利略号飞船对木卫二绘制的热力图,科学家们发现,喷出气体的地方正好是该星球温度较高的地方(下图)。因此他们做出比较稳妥的判断:木卫二的冰盖下,也有水存在,结构可能和土卫二类似。

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所以我们什么时候能去这两个星球,认识同在太阳系的地外生物朋友?

先别着急,尽管发现了证明生物可能存在的特征,在真的派人过去之前,NASA 还是要做更多的观测和试验。接下来,NASA 已经计划好了“木卫二快船” (Europa Clipper) 计划,将会发射一艘和卡西尼类似的飞船,带着功能相同,但技术更进一步的嗅探设备去搞清楚,木卫二到底是什么样子,在发生什么事情。至于为什么挑选木星,因为从近日到远日木星是第五颗行,土星是第六颗行星。木星和地球之间只隔着火星,距离比土星近得多。

“在寻找适宜生命居住的地方上,这是人类截至目前取得的最好结果,”NASA 科学任务委员会副主任托马斯·祖尔布臣表示,“这些结果,让我们离能够回答‘我们在宇宙中是否孤独’问题的那天越来越近。”

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