畸形专利制度催生畸形的玩法:另类专利流氓向创业公司收“保护费”

在现行美国专利法框架之下,巨型专利起诉以及专利流氓行为已经搅得科技行业昏天黑地。最近一次事件恐怕就是苹果、索尼、微软、爱立信和黑莓组成的专利实体 Rockstar(可谓一个超级专利流氓),因为专利侵权和思科签订了庭下和解协议,据悉,后者将向 Rockstar 支付高达 1.88 亿美元的赔偿金。

学会了 “合纵连横” 这样小聪明的公司不止苹果微软这样过去习惯了单打独斗的大公司,还包括一些希望在现行体制下找到空隙可钻从而营利的 “玩家”,比如纳斯达克上市公司 RPX 集团(NASDAQ: RPXC)。

从表面上来看,RPX 和专利流氓(学名为 “非执业实体” Non-Practicing Entities, NPE)并没有太大的区别,都是大量收购和持有专利,同时不从事持有专利所覆盖产品的研发生产工作——RPX 有一个外号叫做 “防御性专利聚合者”(Defensive Patent Aggregator)。收购专利对于 RPX 属于出项,它的进项,就是向企业客户提供专利保险服务——据 2014 财年第三季度财报显示,RPX 预计今年将完成 2.64 亿美元营收,净利润高达 5600 万美元。

RPX 最近推出了一项新业务,向他们认定为小型公司(年收入低于 2000 万美元)出售自己的保险套餐。这些公司每年支付 7500 美元到 1 万美元不等的保费,即可享受从 100 万美元到 1000 万美元不等的保额内的专利诉讼损失赔付。当购买了保险的公司遭到其他非执业实体的起诉,RPX 将会介入法律流程,帮助这些公司承担保额限制内的赔偿金支付工作。据科技媒体 Ars Technica 报道,对于风险较高的公司,RPX 也会相应调整保费,最高能达到 60 万美元。

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像 RPX 这样 “在夹缝中生存”,而且生存的还不错的公司,诞生于一个问题严重的专利法制条件所管理的市场中。根据数据显示,仅今年第二季度,专利流氓发起的诉讼就达到了 855 桩。而 RPX 发现,得到顶级 VC 注资支持的优秀创业公司中,10 家里有 1 家在得到注资之后的5年内曾被专利流氓盯上。根据波士顿大学的专利流氓行为(Patent Trolling)研究专家 James Bessen 提供的数据,从上世纪 80 年代至今,美国每年的知识产权侵权案件数量已经增长了六倍之多。

专利法制本应该保护知识产权合法受益人的权益免受侵害,但以美国科技界为代表的新兴产业却因这个具有明显漏洞和不合理因素的专利法制度而损失惨重,因为专利法却成为了专利流氓野蛮生长的保护伞。著名律师事务所高赢(Goodwin Procter)日前发布了一份对于专利流氓(Patent Troll)行为的调查报告。该报告显示(下图),上世纪 1995 到 1999 年,非执业实体在法庭上获得的赔偿金收入的中位数达到了 560 万美元,同期正经公司起诉侵权公司获得的赔偿金收入的中位数达到了 550 万美元,双方出于相同水平;到了 21 世纪的第一个五年,非执业实体在法庭上获得赔偿金水平猛增到了 1130 万美元,而正经公司仍然是 570 万美元。随着时间退役,正经公司的获赔偿能力越来越低,而非执业实体却显得更受法律青睐。

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因为科技泡沫等原因,美国不断有科技公司破产,它们成为了专利流氓公司收获的田野。美国一家名为高智发明(Intellectual Ventures)的公司,迄今为止已经持有超过 1.5 万件专利——这已经不是专利流氓,简直就是专利恐怖分子。

在这个畸形的市场上,有专利流氓来抓住漏洞来恶意搅乱秩序,有 RPX 来 “循规蹈矩” 曲线获利——最终受到严重损失的,恐怕只有那些兢兢业业的创新型公司。

题图来源:Shutterstock, Imgur, Goodwin Procter

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