先忘掉3D打印!看看另一场正在发生的“互动印刷”革命

近日,美国市场调研公司NanoMarkets发布了关于印刷电子学(printed electronics)技术发展趋势及应用前景的调查报告。印刷电子学这个概念刚刚诞生的时候所指的是厚膜材料(thick-film electronics),即将各种粉末均匀分散于有机溶剂后制成的膏状物,被广泛用于各种电子部件的电导体、绝缘体以及电介质。

大概10年前,人们预言利用印刷原理去打印复杂的电路可以让印刷电子学变成一个巨大的产业。这1o年间印刷电子学经历了期望膨胀、到破灭、再到稳步进步的一个过程。而现在的情况是,今日的印刷电子学不是一个独立的巨大的产业,而是很多具体的、不同的应用的集合。包括智能包装、智能卡、互动性的印刷媒体,一次性电子产品、移动显示屏,照明版和太阳能板等等。以下是我最认为最有意思和最有应用前景的几个方向。

 

  • 显示器以及电池

印刷电子学可以涵盖到的领域中目前盈利可能性最大的、也是最成熟的市场是显示器以及电池。NanoMarkets的市场调研报道中预计到2017年这两个产业可以带来18亿美元的收入。Ebay和万事达卡已经部署了数以万计的用印刷电池所驱动的智能卡。至于说到显示器,目前全世界大部分的电子书屏幕也是用类似印刷电子的过程生产的。

 

  • 智能包装 (Smart Packaging)

智能包装是未来几年印刷电子学应用增长预计最迅猛的领域。它最大的需求来自两个方面。首先是智能标签将对物流产业的供应链管理产生巨大的帮助。此处“印刷”在标签上的主要是传感器,这些传感器可以和互联网连接,将物品信息输入数据库,用于物流公司管理库存。当然印刷的传感器可大可小,国外有公司甚至可以生产出长达一公里而厚度仅有五毫米的薄膜。将它包裹在桥梁等建筑结构上,可以实现全天候实时测定建筑物的受压程度。

另一个对智能包装需求强烈的领域是食物及医药的卫生情况监控。现有技术已经可以“印刷”出细菌密度检测仪(包括温度、湿度这些基本系数自然也在测量范围内),这样食品与药物安全就可得到很大提升。由于欧洲以及日本这些地区的老龄化人口依然在逐渐增多,药物智能包装是一个长期存在且逐渐增长的机会。

 

  • 互动式印刷媒体(interactive printed media)

这是印刷电子学的新兴应用里面最酷的一个。互动式印刷媒体存在的意义在于提供增强现实(augmented reality)。简而言之,报纸杂志这些传统纸媒只能提供二维、平面的体验。通过智能手机、以图片为接入点的识别可将印刷媒体阅读体验和观看视频、购物、社交等等互联网移动体验结合起来。

想了解互动式印刷媒体到底是什么意思,可以看看文中附加的这个视频。这是来自荷兰的一家公司Layar的应用所呈现出的效果。通过用智能手机拍摄照片并且识别来激发视频和音频、通过给杂志上的图书介绍拍一张照片来下载电子书、通过给购物指南拍照来实现在线购物,等等……

 

看起来,印刷电子学的潜在用途名目繁多,有点乱花渐欲迷人眼之势。不过,我们还是要注意,就像所有的技术一样,在应用上会有一个很明显的长尾效应。即绝大多数的业务还是会来自那些目前已经比较成熟的技术。也就是说,很可能几项主要应用会驱动大部分的需求,然后很多很多新奇有趣的应用占领很小部分的市场。

毕竟,印刷电子学过去已经带来过几次风潮,也经历了高期望值 – 期望破灭 – 逐渐开始稳步产出的阶段。就跟现在大家说3D打印一样,虽然说这些技术看起来这么“酷”,好像无所不能,但大多数技术在走向市场之后能有多大实际吸引力, 类似于互动式媒体增强现实一样的产品有没有真正的需求,这些都还还远未可知。 说不定。最后发现真正有用的还是那么几个现有的已经成熟的市场。所以这次不管是VC还是创业者们都应该会更加谨慎了。

 

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