搜狗的未来与其说是人工智能,不如说是在微信里开家“搜索引擎”

创业13年之后,北京时间10月14日,搜狗正式向美国证监会(SEC)递交招股书,申请在纽交所(NYSE)上市交易,计划募资6亿美元。

招股书披露的信息显示,搜狗无论在业务和商业模式还是增长速度上都与整个搜索引擎行业大概吻合。依靠广告代理公司对接广告主,公司约九成的收入来自搜索引擎广告。

2014年到2017年前6个月,搜狗的搜索业务年增长率为30.1%,移动搜索的增长为78.9%;相应地,在这段时间里,整个市场正经历着PC搜索趋于稳定,移动搜索迅速崛起的过程。

可大家都知道的是,搜索引擎早就是个赚钱但没什么显著增长性的生意了。无论是Google还是百度,它们最常向公众表达的形象是“转型”,最想讲的就是“新故事”。

初入资本市场的搜狗,也不例外地需要面临“成长性”的问题——搜狗需要证明自己不只是一家无味的、已经实现稳定收入的“搜索公司”。

搜狗为资本市场准备的新故事是人工智能。这个概念跟Google和百度差不多,不新鲜,但聊胜于无。招股书中,搜狗形容自己的产品从搜索广告到输入法背后都由人工智能算法驱动,并且其大数据的价值还会进一步被释放,从而提升自己的商业化效果。

但这个说法并没有体现在财务数据上:招股书披露,搜狗的毛利率从2015年开始就没有发生太大变化,而且其收入成本(cost of revenue)最近两年还在以30%的速度增长,总占比也高于百度相应成本占比。再加上前面提到的符合行业水平的搜索业务增长的数字,可以推断,哪怕人工智能的确提高了搜狗的整个业务运行和商业化变现的效率,也对搜狗的业务和财务数据没有直接的影响。

相反,人工智能带来的好处可能还不如一次政策变动带来的坏处大:2016年,互联网广告新规发布,要求所有搜索引擎广告都必须标注“广告”字样。这直接影响了整个行业的收入情况:以搜狗为例,其收入2015年较2014年的年增长率还有53.2%,2016年相较2015年出现大幅下降,只有11.6%。搜狗在招股书中明确说明这是受到互联网广告新规的影响所致。

其实要我说,搜狗倒不如着重强调一下它与腾讯的战略合作关系来得实在——尤其是接下来将与微信达成的商业化合作。

招股书有一句披露,虽然只出现了很少几次,但很可能会影响搜狗的整个业务规模:

“2017年10月,腾讯开始在一些用户中进行测试,把搜狗搜索整合到微信中,从而可以让微信用户搜索到微信之外的内容。在测试和优化这一功能之后,搜狗和腾讯将会共同讨论它的商业化安排。”

翻译一下这句话:接下来,微信内部的搜索功能将会进行商业化,这一部分也将由搜狗承包。

2013年,搜狗引入腾讯投资,并签订协议,腾讯将旗下所有产品的搜索功能全部交给搜狗运营。2014年,搜狗又借得这一优势,上线了微信公众号内容的垂直搜索功能。

短短3年时间,腾讯给搜狗带来的流量已经成了搜狗流量来源的主要部分。根据招股书披露,搜狗的业务流量中,腾讯系产品给搜狗导入的流量占到总数的38.2%,来自手机厂商预装的流量有40%,自有流量只有21%——腾讯系流量几乎与来自手机预装的量持平。

光是腾讯系内部的搜索功能就有如此能量,更不用说微信了。

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而从合作的另一方微信来看,它的搜索功能经过一步步开放之后,已经到了一个还算成熟的状态:最开始只能搜索微信聊天记录和朋友圈内容,后来开放了公众号内容搜索,后来的版本中则允许搜索用户分享到微信内的所有网页内容。不久前的版本更新中,微信内部上线“搜一搜”模块,正式把搜索功能当作一个入口独立出来。

搜狗招股书则表明了微信搜索接下来的方向:允许用户搜索微信之外的内容,而且紧接着将会迈出关键的一步:商业化。

微信已经通过游戏和朋友圈广告实现了直接商业化,而搜索点击广告的潜力完全没有被释放。如果这一功能由搜狗运营,按照微信的用户规模、用户的打开频率和停留时间,将会给搜狗带来比之前腾讯系产品大得多的流量和可观的商业收入。

不过,与腾讯的这一合作当然也存在不少不稳定因素。

首先,在招股书中,搜狗形容自己是一家“controlled company”,也即没有投资机构的董事,董事会成员皆来自其它商业公司。

根据招股书披露的协议,在上市之后,虽然腾讯是搜狗的最大股东,但搜狐将会占有搜狗董事会多数席位,腾讯没有多数投票权。仅仅占多数股份而没有相应话事权的股东,显然关系不那么牢靠。

其次,与香港联交所不同,SEC和NYSE没有对“controlled company”及其持股公司的业务做出约束,也即腾讯完全可以自己做微信的搜索业务和商业化,不会受制于搜狗。

第三,招股书披露,根据腾讯和搜狗签订的协议,如果腾讯认定搜狗的搜索功能会伤害腾讯系产品(包括微信)的用户体验,将会在2018年停止合作。

另外,微信内搜索的商业化可能会受到朋友圈广告的影响,形成竞争关系。目前,微信的广告主以大广告主为主,这与搜索广告近年来的发展状况——由长尾向大广告主回流——相似。

所以说,搜狗未来的增长仍然是一个大概率事件,但命运可完全在微信手里握着呢。

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