两位瑞士人要开太阳能飞机环球飞行,明年他们会路过南京和重庆

挑战那些前人没做过的事情,一直是冒险家们的乐趣所在。驾着飞机环球飞行到今天或许已不是什么新鲜事,但如果仅让你使用太阳能来驱动一架飞机并且可以连续昼夜飞行,这就不容易了,现在,瑞士阳光动力公司的两位飞行员明年就准备驾驶这样一架特制飞机来完成环球飞行任务。

按照计划这架名为“Solar Impulse 2”(阳光动力号2)的飞机将会在明年3月1号从阿布扎比起飞经过印度和缅甸后进入中国。途中将在重庆和南京两地停留,然后飞越太平洋。这期间完全由太阳能驱动的Solar Impulse 2必须要昼夜持续飞行。要达到这个要求,飞机肯定要使用一系列特殊的设计、技术和材料。

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从外形上来说,Solar Impulse 2的翼展有72米,这要比波音747大型喷气式客机更宽,但是重量却和小轿车相差无几。在机翼的下方有4个发动机,整个电机仅有6%的能量损失,和普通热电机70%的能量损失相比,Solar Impulse 2可谓是创造了一项能源效率记录。虽然人类很久之前就开始把太阳能技术应用在飞行器上,但之所以还没有一架太阳能飞机能持续昼夜连续飞行,这和能源利用效率也有很大关系。

除了提高整个系统的能源效率,Solar Impulse 2还必须让机身材料的轻盈程度和柔韧性达到一个微妙的平衡。当Solar Impulse 2飞在空中时,如果太重很明显就会消耗掉更多的能量,如果韧性不够又会引发安全问题,所以Solar Impulse 2最后选择了一种由碳纤维和蜂窝夹层构成的复合材料,其重量每平方米仅有25克,仅相当于打印纸板的1/3。由于重量太轻,所以在遇上气流时飞机会变得难以操控,这对于长达35000公里的环球飞行来说可不是一个好消息,而且由于Solar Impulse 2的飞行速度仅相当于普通客机的1/10左右,这就意味着在同样距离下它要在空中停留更长的时间。

很明显,这种状况对Solar Impulse 2的飞行员提出了更高的要求,不过Solar Impulse 2的驾驶者——现年55岁的波特兰·皮卡德和61岁的安德烈·博尔施伯格在飞行方面都可谓经验丰富。

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波特兰·皮卡德第一次来中国要追溯到16年前,那时候他在瑞士驻华大使馆里拿到了乘坐热气球飞越中国领空的许可证。作为阳光动力项目的发起人,波特兰·皮卡德除了是首次中途无降落驾驶气球环球飞行的领航人,还是欧洲滑翔机和超轻飞机飞行的开拓者。在飞行之外,波特兰·皮卡德还是精神病学家和联合国亲善大使,并且还参与了北京奥运会和上海世博会。

安德烈·博尔施伯格是阳光动力项目的另一位联合发起人,毕业于MIT的他持有各类飞机和直升机的专业飞行员驾照,空闲的时候安德烈·博尔施伯格还会做些特技表演,目前持有8项国际航空协会的世界记录。2010年时,安德烈·博尔施伯格驾驶阳光动力1号飞行了26个小时,这也表明了Solar Impulse完全可以依靠太阳能来昼夜持续飞行。

虽然飞行经验丰富,但这次环球飞行和以往并不太一样,两位驾驶员需要面对一些全新的难题。比如来说,在飞行的途中,由于机舱的昼夜温差巨大,驾驶员需要更好的保温材料;而且由于在跨越大洋时要连续飞行,所以还要解决饮食问题。这些难题都要依靠阳光飞行项目来自各行各业的合作伙伴解决。

在11年前,当两位飞行员刚开始这个项目时首先是联系飞机厂商问它们能不能做出这样的飞机,当时这些公司纷纷表示不可能,于是两位飞行员只好自己来做这个项目。现在,阳光项目团队已经有80位专家、90位合作伙伴和约100名来自世界各地的跨学科团队。

看到这里你或许想问波特兰·皮卡德和安德烈·博尔施伯格开展这个项目是为了什么?对于阳光动力项目来说,项目成员并不是为了盈利才发起这项项目,在实现驾驶太阳能飞机环游世界的目标之外,他们也希望借此提升现有的科学技术,保护地球上的资源。

阳光项目得到的技术支持都来自纯私有企业,双方一起研发新技术,这些公司随后则有机会把这些技术应用到市场中。所以项目本身并没有任何利润。不过为了让企业乐意参与其中,所以当Solar Impulse 2在途径世界各地时会展开一些交流活动,吸引学生们过来参观。现在,阳光动力团队已经开始和重庆和南京两地的政府和机场接触,这两地的民众明年或许就有机会看到Solar Impulse 2的真机和飞行员们了。

图片来自:Solar Impulse

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