从技术到市场,从合作到竞争,看硅谷明星创业公司为你解答关于“物联网”的四大疑问

从Google 32亿美元收购Nest,到苹果发布Home Kit,再到Nest 5.5亿美元收购Dropcam,Internet of Things(物联网,简称IoT)成为了当下最热门的话题。但是,对于很多创业公司来说,这仍然是一个较为陌生的领域。

PingWest在上周举办的SYNC 2014旧金山大会上,就分别邀请到了三家在IoT领域的最受关注的创业公司Ayla Networks,Neura和LocoMobi的创始人,来分享他们的看法。

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Ayla Networks主要提供把设备连接到互联网的服务,他们最近刚拿到了B轮1450美元的投资,投资人包括思科等。据创始人兼CEO David Friedman介绍,他们想要帮助制造商们,把数据带到云端上来,让他们也可以成为以数据为中心的公司。

Locomobi则想要重新发明汽车停车和交通系统,这是一个非常复杂的事情,所以他们把物联网、云计算、基于人工智能的车牌识别技术等综合到一起,以改变整个交通系统,而他们服务的对象,不仅仅是面向那些拥有交通物业的人,比如停车场经营商,更包括普通的消费者们。Barney Pell是Locomobi的董事长,也是一个成功的连续创业者,此前曾把自己的公司以1亿美元的价格出售给微软。

Gilad Meiri是Neura的CEO,传奇的是他还是以色列三本畅销书的作者,但是有趣的是,三本书讲的不是IoT,而是如何野外做菜。不过,他现在创办的Neura,是一个在IoT领域的人工智能公司,帮助硬件设备更好的了解消费者。“当人们拿出手机,在Google搜索框中键入“购买”这个词时,每个人出现的结果都不一样,因为Google根据每个人的搜索习惯定制了结果。我认为在IoT或者家居领域也是一样的。无论是你或者别人,无论是白天或者晚上,都给你不同的建议。”

谈硬件的“人工智能”,是不是还太早?

对于IoT领域来说,首先要做的事情就是让设备可以连接,但是在设备连接上之后,人工智能就变得很重要。对于现在的市场来说,设备的完全连接还没有做到,谈人工智能会否太早了?

Gilad却并不这么认为。他说,对于硬件之间的人工智能来说,现在市场确实是”婴儿期”,但是,现在市场上唯一一个做相关业务的公司,就已经卖了32亿美元,那就是Nest,唯一一个有深度学习技术的硬件公司。“现在市场还需要加强,但是我看到的是,无论是通信公司硬件公司还是其他,都对这个非常感兴趣。他们想把东西卖给普通人,而不是软件工程师或者极客们,而是普通人,比如我的祖母。但是只有当这个设备足够智能到和她产生关联的时候,她才会考虑使用。”

而尽管Ayla擅长的就是IoT的第一步,把设备连接起来,但是David同样认为,上一层的人工智能领域,才是IoT行业最赚钱的敌方。他说,他的联合创始人最开始是Kindle的架构师,他们发现,以前也有很多的电子书阅读器,但是只有Kindle才是联系到了云端,所以对别的产品进行了颠覆。

“当我们开始创办一个公司做IoT时,我们意识到,‘Things是非常重要的,它可以是任何东西——数据、设备、系统架构,等等。但是,无论是哪一种,它都要可以相互通话。”David说。

所以最开始的时候,他们想服务的是通信芯片提供商,他们的产品在芯片上运行,然后把一切事情都搞定。这样客户就不需要去了解网络、数据库什么的。“数据是他们最想要的,他们也想像Nest那样制造出智能恒温器,但是他们做不了,因为他们一点都不了解网络,更不用说更深层的东西。所以实际上,智能方面有非常高的价值。”

相比智能家居,交通方面对于智能的需求也非常大。Locomobi想要给人们最简单的停车支付体验,所以只要人们入库和出库时用手机扫描了停车库的二维码,就可以自动付费,但对他们来说,最难的是,手机可以和云端通信,但是停车杠和车门怎么与云端打通呢?所以他们提供了一个小硬件,可以提供无线网络或者物理连接来连到网络。他们还能感应到汽车,所以可以操纵横杆抬起来,让车子进去。再配合上他们的牌照识别系统,有的人甚至不需要通过智能手机,所有的数据就可以从云端到他们的识别系统自由流通。如果说这还只是连接的部分,他们的云端系统可以停车状况进行分析,帮助停车场经营者们了解高峰期并优化价格等服务,这就是智能的部分了。

IoT领域,单干还是找到最好的合作伙伴?

不过,不论是交通还是家居,IoT领域的创业公司都涉及到对传统基础设施的改造。在这时候,能够快速地和原有的产业巨人们达成合作,就成为关键的事情。

David说,IoT市场这么大,对于创业公司来说,要想要赢,就要建立自己的生态系统。“因为设备要和云通讯,又和云端的应用相接。这就需要生态的力量。”现在Ayla和所有的大型芯片厂商都有合作。事实上,David他们最新一轮的投资人里,就有很多来自于中国,他们还和新浪微博等很多社交网络进行了对接;而在企业方面,他们通过思科来寻找合适的企业应用。“作为一个创业公司,你不能蒙着头自己单独来做所有的事。和大公司合作,可以让产品更安全,也更容易扩张。”

Barney也表示,对于初创公司来说,有最好的合作伙伴和生态系统是非常重要的。他们硬件生产部分是在无锡进行,而且这个系统中的一部分已经在中国开始部署了,而他们的牌照识别技术也有很多合作伙伴,很多都在使用AWS的数据中心。正是这样,作为一个创业公司,他们才可以挑战整个交通系统。

Gilad则坚持认为,IoT是很初期的,很多公司都在朝一个目标赛跑,比如提供最好的连接解决方案、安全、人工智能和机器学习等,但是在这个市场上,没有显著的大玩家,大家起点都差不多。“比如三星LG们,他们看到了智能家居这一点,就把自己的产品扔到市场上,但是产品体验很糟糕;再比如运动追踪器,即使市场上有了50个玩家,很多人还是买了3个月之后,就把那些腕带弃之不用。因为大部分产品,还是缺乏好的体验。你看三星的Gear手表,在eBay上简直泛滥了,每个买了的人都想卖掉它。”

所以Gilad认为,作为创业公司,想自己一个人从头做到尾,是不明智的,即使是三星这些大公司,也在寻求和特定者的合作。在同一个起跑线上,作为创业公司,成功与否要看是否跑得快。

从M2M到IoT,市场发生了什么变化?

尽管IoT是一个非常热门的概念,但是事实上,它已经不是第一次被提出,只不过之前是被冠上M2M(Machine to Machine)之类的名号。几位创始人都是这个领域的先发者,他们怎么看待近两年市场的变化呢?

David说,Ayla Networks创办于2010年, 那个时候Android刚推出不久,触摸屏刚进入人们的生活,所以当2011年年底他们想要去融资时,他告诉投资人,自己有一个Internet of Things的平台,“那时,投资人在问,Internet of Things,那是什么?”;到后来,尽管有的人仍然说这个想法很糟糕,但是,还是开始一部分投资者追问他打算怎么做;但是到现在,整个行业都发生了巨大的变化,每过三个月就有新的趋势出来,“当我和投资人说,我们坐IoT的时候,投资人会说,是的,和其他人一样。”

Barney同样也这么认为。四年前,云的概念还未普及,但是现在,无论是云还是数据,都已经成为共识。特别是在IoT领域,几年前,人们还会问,“为什么我的各个设备要相互关联?”现在,人们都已经默认,连接的设备才是未来。

但是不可否认的是,大公司在这个领域的举动加速了这一热潮。Gilad说,IoT领域作为还处在早期的一个垂直领域,它的未来和有效性其实还未得到现实验证,但是大公司已经纷纷通过收购和推出新产品等来占领市场。比如说Nest,苹果,通用电气等,“他们的行为都制造了一股热潮。”

IoT究竟什么时候能够成为现实?

从前几年的消费电子风向标CES展会来说,智能家居绝对是其中最大的明星,而也有不少人把智能家居和智能交通列为“最受期待的十大技术”之一。但是事实上是,尽管三星LG们在CES上频频秀出自己的新产品,但是普通人的家里却鲜少有一两件真正可以实现云端对话的电器。那么,IoT这项技术,什么时候会开始真正惠及普通消费者呢?

David认为,之所以会出现这种怪现象,是因为智能家居Demo起来是很容易的,但是生产却很难。“如果你去问那些制造商们,你们花了多长时间在大数据上?你的IT部门都有谁?恐怕他们都说不上来。”而Gilad说的更直白,“这是因为整个市场都是在由供应链商们推动。”不过,好消息是,现在,很多碎片化的力量都开始集中到一起来,推动传统制造商们进行改变,这让智能家居发生的可能性更大。 “但是说到底,制造商们还是需要很多的帮助。”Gilad说。

对于智能家居或者物联网什么时候真正能够走进人们的生活,根据嘉宾们在这场Panel上的回答——或许2016年年中,会是一个真正的拐点。

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