NASA是3D打印的坚定支持者,明年还要把3D打印机送到空间站

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之前,PingWest报道,NASA将采用3D打印技术制造火箭发动机零部件,届时成本将下降70%。不过最近,NASA宣布了一项更具前沿性的项目——2014年将3D打印技术带到空间站,目的是让宇航员能够使用3D打印机制造一些基本的工具和用品,从而减少对地面补给的依赖。

根据NASA官方的介绍,3D打印机设备将在明年八月份搭载Elon Musk的私营航天公司Space X的Falcon 9火箭前往空间站,这台3D打印机只有鞋盒般大小,目前打印的对象主要是一些零部件,并且30%的空间站零部件都可以使用这台打印机制造。

但生产零部件只是3D打印计划的一部分,“未来我们在火星与月球之间往返时,去往一些小行星时,采用3D打印机制造一些生活必需品对我们来说会变得非常重要” Jason Dunn,Made in Space的CTO和联合创始人,在接受De Zeen采访时这样说道。

Made in Space是与NASA合作提供3D打印机设备的厂商,由一群前宇航员和3D打印技术人员于2010年创立,公司坐落在圣何塞NASA研究园区附近,公司的愿景是未来能够在太空中3D打印出一些工具和生活用品,如Pizza。

当然,要在太空中使用3D打印技术,首先需要面对的就是太空中的失重环境。对此,Made in Space官方解释说,3D打印机针对失重条件下的打印分辨率和3D材料层粘连以及打印力量方面问题,在硬件设计上专门进行了处理。今年六月份,3D打印机在休斯顿进行2小时的微重力模拟实验,结果表明3D打印机在微重力环境下运转正常,而下一步就是去克服3D打印完全失重的情况。

在谈到空间站为什么需要一台3D打印机,Made in Space CEO Aaron Kemmer表示,“现在航天探索的一个重要问题是发射成本的高昂导致每次发射都需要十分谨慎不容出错。而当卫星或者飞船发射出去之后,如果一些零部件出现故障,那只能自认倒霉”。而这些小故障在航天飞行中出现过多次,但如果能够在外太空中将这些零部件生产出来,这个问题无疑会得到解决。

 

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