错过智能手机潮的英特尔和微软,决定一起打造下一代虚拟现实平台

在上周召开的年度开发者大会 IDF16 上,英特尔向开发者、合作伙伴和媒体展示自己走出 PC 时代,拥抱新市场的积极性。这些市场包括了机器学习,应用该公司最新架构的高性能处理器;也有机器人,在这方面该公司有着 RealSense 实感摄像技术,能成为机器人的“眼睛”和“大脑”;还有自动驾驶,几乎涵盖了英特尔最重要的技术条线:硅、5G,以及配套的端到端软件等等。

但让我印象最深的其实是英特尔和微软宣布将一起打造下一代虚拟现实平台。一个词从脑海中浮现:Wintel。

PC 从诞生到现在走过了几个世代,市场也从上世纪 80 年代 IBM/Wintel(英特尔微处理器+Windows)、苹果(摩托罗拉微处理器+自研操作系统)以及一部分 UNIX 工作站群雄割裂的格局,逐渐过渡到了OEM/英特尔微处理器+微软操作系统一统天下,少量的 AMD 处理器 Windows PC、Mac、Linux 发行版 PC 以及 Chromebook 去挤占剩余的现状。PC 市场比历史上任何一个时候看起来都更碎片化,但 OEM/Wintel 仍是 PC 市场的绝对主流。负责任的说,Wintel 就等于 PC。

Wintel 属于业界术语范畴,没有被广大 PC 用户所熟知和接受。但毫不夸张的说,两家公司在科技行业的地位,如果没有当年的 Wintel 组合,可能会跟现在相差千里。

我们也看到了两家公司分道扬镳的结果:在移动时代,智能手机市场,微软的 Windows Mobile、Windows Phone 市场份额每季度都再创新低,而英特尔也在手机和平板市场上浅尝辄止,推出 Sofia、Broxton、Cherry Trail 等平台,不久后很快又终止了这些平台在智能手机上的应用。

两家公司都无法让各自的智能手机用户感受到爱:WP 用户大多发现他们的手机过不了半年就被新机型取代,也无法支持最新版 WP/Windows 10 操作系统;英特尔芯片 Android 手机用户则会遇到各种各样的软件兼容问题,因为很多 Android app 都基于 ARM Cortex 架构优化。

好在移动计算的市场已经遇到增长瓶颈,新计算平台 VR/AR 的诞生和走红让 PC 重新焕发活力。Oculus 从四、五年前就开始研发 VR 技术和平台,推出了自家的 Rift 头显还开源了大量的 VR 技术;HTC 后来者居上,带来完成度较高的 Vive 头显+控制器,几乎在半年内成为所有 VR 体验场景的标准配置;Magic Leap 展示的 AR 效果机器酷炫,但其技术平台的真实性存疑,不过好在几条视频已经给公司吸引了大量的投资和业界关注;微软今年也已经开始出货 HoloLens,一种在使用时不需要和 PC 通过线缆连接的 AR 头显/计算设备,但核心仍然是 Windows。

(当然还有正在研究(游戏)主机 VR 和移动 VR ,比如索尼、高通、三星,还有去年一大票中国公司等等,但那不是我们今天讨论的范畴。

微软和英特尔今年重聚首,它们赌的方向是混合/融合现实(Mixed/Merged Reality,MR),也即将 VR 和 AR 混合到一起的新计算平台。在 IDF16 上英特尔展示了 Project Alloy,除了不用和 PC 连线之外,还搭载了实感摄像头模组,头显上拍到的真实场景可以叠加到头显里显示的虚拟场景当中,而且真实和虚拟之间能够发生交互,比如用双手(不是手柄控制器,是手)在虚拟空间里和敌人打一架什么的,谓之融合现实。

真实的手在虚拟的房间里

真实的手在虚拟的房间里

而微软去年宣布搭载英特尔 Cherry Trail 平台的 HoloLens,以及混合现实平台 Windows Holographic。Windows Holographic 基于 Windows 10 的 API 开发,可以在 AR 里运行专门的 AR 应用(2/3D)以及传统的 Windows 2D 应用——基本上可以算做 HoloLens 的操作系统,不尽准确,但意义近似。

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Windows Holographic 演示:在 3D 的虚拟空间里使用 3D 或传统的 2D Windows 应用

上周围绕 VR/AR,微软和英特尔宣布了几件大事:

首先,Project Alloy 不是一个终端产品,而是一个技术平台,OEM、ODM 可以拿着它去设计和开发自己的 MR 头显。这其实和 PC 时代英特尔的经验一样,它都有能力生产 PC,但选择了跟微软结盟然后和更多的 OEM 合作。比如,微软就宣布会在 Project Alloy 的基础上定制一个新的“HoloLens”。

其次,微软将让 Windows Holographic 支持 Project Alloy,具体技术细节将在今年 12 月深圳的微软开发者大会 WinHEC 上宣布。也就是说,届时 OEM、ODM 生产的 MR 头显,都将支持 Windows Holographic。

第三,明年所有主流 Windows 10 PC 将迎来一次重大更新。这次更新内置 Windows Holographic shell,也即届时主流 Win 10 PC 都将支持混合现实技术

你可以理解为,现在的主流高端 PC,从性能上(处理器、显卡、内存等)已经 VR-ready——而到了明年,所有的主流 Win 10 PC 都将“MR-ready”。一个最极端也最直观的解释:在电脑上工作、学习、娱乐,你甚至都不需要一台显示器和一支鼠标,而是直接带上 HoloLens 或者基于 Project Alloy 制造的 MR 头显就行了。

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听上去很美好,但未来的 VR/AR 市场不是放在那儿等着微软和英特尔来拿的。Facebook 重金收购 Oculus 意图明显,除了将 VR 纳入到自己的未来核心产品方向之中,也有在 VR 行业占据主导地位的考量;HTC Vive 目前普及度已经较高。 Oculus 和 HTC 两者都占了先发的优势,微软和英特尔的融合现实设想能否被普遍接受,还要看 OEM 厂商的支持力度如何。

毫无疑问,VR/AR 肯定是 PC、移动之后的下一个计算平台,但目前来说销量仍然很低,和 PC、智能手机无法相提并论。英特尔一直对外界传递自己是具有端到端解决方案的公司,说白了就是在市场上,只有英特尔能够从最初的硅晶圆到最终的用户体验,提供全链条的技术和服务,降低最终用户购置设备获得体验的开销,同时还帮 OEM 赚到钱。

这两家公司入局的时机算不上早,现在重组了当年的明星组合,以产业巨头的身份去扛起降低 VR/AR 设备造价,增加品类和产量的重任。简单来说,它们对未来 VR/AR 市场的构想:OEM 使用英特尔的方案来生产头显,预装英特尔和微软指定的操作系统,支持 Windows Holographic,就像各品牌的 Win 10 PC 一样。这个构想的优势:方案便宜,OEM 熟悉的套路;设备兼容性好,VR/AR 应用之外还能顺利运行海量的 Windows 软件,就像在开头的视频里看到的那样——极大降低用户接受的门槛。

虽然英特尔和微软都没有重提 Wintel 这个老词,但它们的确觉得,只有这个组合才能让 VR/AR 从媒体笔下和传教者口中的 the next big thing,变成真正带来计算和体验革新的“下一个平台”。

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