20Under20少年创业项目孵化出首个拿到风投的公司——Thinkful用“Airbnb模式”重塑在线教育

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Peter Thiel的 20 Under 20 少年创业者项目终于孵化出了第一家拿到风险投资的公司 – 职业教育网站Thinkful近日从Thiel本人、RFE Ventures、和Quotidian Ventures手中融到了100万美元的种子轮。这家公司于去年成立,两位创始人分别是连续创业者Darrell Silver和20岁的耶鲁大学辍学生Dan Friedman、这也是Peter Thiel第一次给自己的Thiel Fellow项目投资。

当前在线教育的确是非常火热的创业领域,与众多大行其道的MOOC(massively open online courses,代表公司有Coursera, Khan Academy, Udacity等等),Thinkful的发展路线倒是显得有些小众且精致。的确,当今的在线教育公司事实上给我一种传媒公司的感觉,尤其是在生产内容方面来说。事实上,在当今这个信息爆炸的时代内容已经几乎成为一种廉价品,因此Thinkful明智的选择了不在生产内容方面和那些已经发展成规模的大公司竞争,它利用的是很多互联网上已有的免费的东西,或者是别的公司的内容。它决定将自己的资源集中在内容利用端,而非内容生产端,力图解决其他教育平台用户滞留率低的问题。

Thinkful 的CEO Darrell Silver一针见血的指出:“在当今在线教育网站上注册的用户里10个有9个是上不完整门课的(十分惭愧的说,我自己就是此类用户之一,因为全免费、寓教于乐、也没有什么压力的课程固然很有趣,但的确很难让人特别的认真对待),因此我们认为建立人与人之间的直接交流 – 而不仅仅是人和程序之间的交流 – 是非常关键的”的确,一旦有了人和人之间的直接沟通教育过程就有了监督,这就相当于Thinkful完成了一个将培训导师们(这些导师本来也是职业领域中的人士)的碎片时间和学员的时间进行配对的“AirBnb模式公司”。

要做到这一点,Thinkful可能就需要走上一条和一般在线教育网站不同的发展道路:它不能光光指望线上的“病毒传播式增长”给自己带来更多的用户,而是更多的需要依靠线下的努力去一点一点的搭建自己的导师网络,也有点颇像AirBnb的模式,即成为了一家线上线下结合的公司。

这种思路的劣势在于,它也许无法像其他互联网公司一样短时间内爆炸性的增长。Thinkful的雄心是把自己的导师们和早期学员发展成一个粘合度很高的职业网络,让它也可以帮助所有未来的学员,不过他们现在只有四个导师,看起来还任重而道远。但它的优势在于,这种方法积累起来的导师和学员每一个都是扎扎实实的、高质量的、甚至是可以带来现金流的。因此就不太可能出现突然间许多用户失去兴趣转移这种现象(当年增长超快的、用户过亿的MySpace, Instagram都遇到过类似现象,MySpace更是被它直接击垮)。

并且,即使出现模仿者和抄袭者,对方也许可以抄走它的用户界面,甚至模仿商业模式,但是它无法快速克隆Thinkful稳扎稳打积累起来的线下网络。

换句话说,这也是Airbnb为什么一直被模仿,但从未被超越的原因所在:线下的、实体的东西不是那么轻轻松松就能抄走的。

Thinkful关注的大背景是在经济吃紧的背景下美国社会的就业缺口。现在,那些大学毕业生只要背起背包搬到一个大城市住下来就能找到工作的日子已经一去不复返了。

一方面,统计数据显示美国的新大学毕业生中有将近56%的人都对自己的工作不满意(或者很多人干脆是失业状态),而另一方面,有接近30万个高技能创业的职位还空缺着。这种不合理的现象就凸显了职业训练的重要性,和一般的在线教育网站让人们看看视频就学东西了的情况不同,职业教育是相当具体和细化的。

Paul Graham在以前评价美国教育系统的时候曾经说道,在中世纪的时候以及近代的欧洲,所有的年轻人都是十四五岁就从某种学徒干起的,因此他们从一开始就与一些特定职业有着很强的联系和针对性,这样那个时代的年轻人在十几岁就能成为对社会有一些贡献的人,直到他们的技能越来越完善;而现代美国的这种注重“综合教育”的模式固然提升了学生的视野,但另外一个弊端就是使他们和社会日渐脱离,即大学生们学的东西对社会没用了,一个突出表现就是就业年龄的一再增加。

对于学生来说,这一点最现实的意义就是因为学的东西和职业不对口而找不到工作。

Thinkful的思路就是把在教育史上已经延续了几千年的“师傅带徒弟”的模式以在线教育的形式延续下来。他们目前仍处在起步阶段,训练项目也以编程为主,包括HTML, CSS, JavaScript, Git, wireframing等等。我认为这也属于所谓的“点对点模式”(P2P)在在线教育领域的一种延伸吧,因为如果一个学生只有一个师傅带的话,指导者就可以根据学生的基础知识、技能需要以及职业目标来设计个性化的课程。

和其余在线教育网站让所有人都去观看一样的视频节目相比,它的精准度和效率自然是更高了,不过不菲的价格(250美元一个月,三个月上下来几乎等于一门大学课程的价钱,相比之下主流在线教育网站几乎都是免费的)肯定也会让很多用户多考虑一下。

最后说点和这个公司有关的花絮:

知道第一届2U2出现了第一个拿到vc的项目,我作为一个记者来报道这个事情,心情还是挺复杂的。Thinkful的共同创始人Dan Friedman我两年之前认识(那会儿他刚刚辍学到加州),当时做的也是一个在线教育项目,只不过那个项目是给纽约州的高中安装网络教室,想来和当今的模式还是有了不小的改动。硅谷的人和事就是这样,曾经是身边的朋友做的项目转眼间已经成了你报导的对象,也许明天就会以更快的脚步去登上更大的舞台,改变更大的世界。人生真是咫尺天涯啊…还是要只争朝夕!

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