这家日本的机器人公司才是 Google 真正的秘密武器

上周五,在东京举办的新经济峰会上,一个两条腿的机器人慢慢地走上了舞台,来到主讲嘉宾身边后,它又自行转身、面向观众,小幅度调整脚步后,稳稳地站在了原地。

在观众的惊呼中,胖胖的主讲嘉宾又播放了一段视频,这个小机器人不仅能在公路行走,还能上下楼梯,在崎岖的草地、雪地、石子路上行走,甚至在踩到圆形的铁棒时,也能在趔趄中保持平衡。

这其实是 Alphabet(Google母公司)旗下专注机器人的公司 Schaft 的产品,主讲嘉宾是这家公司的 CEO Yuto Nakanishi。Schaft 的团队在日本,和 Alphabet 旗下另一家频频“秀肌肉”的波士顿动力公司(Boston Dynamics)不同,2013年被收购后,Schaft 就异常低调。

这次展出的小机器人还没有名字,甚至 Google 发言人表示,它并不是一个最终产品,也不代表任何产品化的发展方向,只是对Schaft团队最新成果的一次展示。

这个没有名字的小机器人为什么值得关注

今年2月份,波士顿动力公司(Boston Dynamics)秀出了其新一代Atlas双足机器人,平衡能力可以用惊人来形容。

boston Dynamics Atlas 2

相比之下,Schaft的知名度实在是低太多了,被Google收购后,他们不仅开始拒绝媒体访问,甚至把官方网站也悄悄下线了。但是,这次展出的机器人还是“暴露”了这家公司的实力。

和Atlas不同,Schaft的机器人没有走“类人机器人”的路线,它的腿没有膝盖,行走时也不必弯曲,这就让它的复杂度大大降低,同时可靠性大大提高。

schaft-2

机器人的上方有关节,可以像铁轨一样带动双腿运动;双脚和腿的连接处有“脚踝”,可以让它在崎岖的路面保持平衡。两腿间的部分是电池和电机。

因为只是个原型产品,Schaft的机器人没有手臂或者任何能抓取物品的装置,但是,视频显示,即使在头部加一副杠铃,它也能行动自如;视频中还有一个细节,Schaft的机器人的脚上可以添加像扫地机器人一样的吸尘器,所以,它还能逐级打扫楼梯!

和体积庞大的Atlas机器人不同,Schaft走的是高精度、刚性、轻量化的路子。如果说Atlas有一天能代替士兵去参加战争,那Schaft更有可能走入千家万户,帮你开门、扫地、搬家。

所以,你喜欢哪个机器人?反正Google已经做出了自己的选择,今年3月,波士顿动力公司被贴上了“待售”标签,Google希望和这家明星公司尽快摆脱关系。

神秘的Schaft是家怎样的公司

2013年被Google收购之后,Schaft没有搬去加州,而是继续在日本默默发展,而且它刻意避开媒体报道。现在,只有电气电子工程师学会的IEEE综览(IEEE Spectrum)对它有一个比较详细的介绍

Schaft的前身是东京大学的JSK机器人实验室,这个实验室由日本传奇机器人学家井上博允牵头创立。早在2004年,Schaft的两位创始人Junichi Urata和Yuto Nakanishi就在这个实验室中开始了类人机器人的研究。

他们曾经参与的一个项目是Kojiro机器人,这个机器人有类似于人类的骨骼结构,能通过人造脊椎实现各方位弯曲和扭动身躯。当然,Kojiro机器人过于复杂,而且只能做一些简单的动作。但是,Schaft的两位创始人提出了很多创新之处。

2010年,Junichi Urata和Yuto Nakanishi解决了机器人电机领域的一个重大难题,他们研制出了高输出功率的水冷电机,可以让电机在高转速、大扭矩的情况下也不至于过热。这也是Schaft的机器人性能可靠的前提。

Schaft的官网上(已删除)曾写到,“类人机器人最大的难题是动力系统……世界上最强的机器人的动力系统能提供相当于人类1/10的动力,而我们团队的机器人的动力是最强的机器人的10倍,也就是说,它能提供和人类一样的动力。”

一位参加过被称为“机器人奥运会”的DARPA机器人挑战赛的选手在知乎上表示,“Schaft最强大的地方在于装在各个关节的电机不仅体积小而且输出扭矩很大。”

而除了硬件,他们也一直在努力发展机器人的软件系统。2012年,JSK机器人实验室就发布了一段视频,一个双腿机器人在被踹上一脚,也能保持平衡。这个机器人正是Junichi Urata、Yuto Nakanishi和校友一起开发的。

Schaft在“机器人奥运会”DRC上的惊艳表现

美国国防高等研究计划署(DARPA)发起的机器人挑战赛(DRC)被称为机器人领域的奥运会,冠军队伍可以获得200万美元的奖金,所以它吸引了来自全世界的机器人研究团队。

Junichi Urata、Yuto Nakanishi也想参加这个比赛,但因为是日本大学实验室的团队,他们无法获得来自美国军方的奖金。所以,他们又拉了两位朋友,从实验室出来创立了Schaft。

2013年12月,Schaft的机器人HRP-2参加了DRC的选拔赛,结果堪称惊艳:在满分32分的比赛中,它获得了27分的最高分,领先第二名7分之多,在爬梯、废墟行走和移除障碍物项目上表现尤其出色。而且,Schaft是所有参加队伍中,唯一一个在每一项挑战都有得分的团队。

DRC-schaft

参加队伍的成绩表,x表示未参加该项目

DRC的比赛以灾难现场救援为核心,机器人要完成开车、开门并穿过、找到并关闭阀门、在崎岖的路面行走、爬楼梯等一系列任务。

DAPRA机器人挑战赛的比赛项目

DAPRA机器人挑战赛的比赛项目

不过,在参加DRC的前几个月,Google就完成了对Schaft的收购,而Google一直对来自军方的资助和订单敬而远之。

虽然在DRC上拿到了冠军并入围了最终的决赛,但Schaft明确表示,它会参加决赛,但不会接受DARPA的奖金。不过,在Google的坚持下,最后Schaft连决赛也没有参加。

Schaft自己可能也有点遗憾没能参加决赛,它后来发布了一则视频,展示了HRP-2机器人在一个缩小版的DRC比赛场景下,在不同任务中的表现。

之后,Schaft就开始远离媒体和公众的视野,直到刚刚在东京新经济峰会上的亮相。

可以看到,和参加DRC的机器人不同,Schaft这次不再坚持做类人机器人,而是向更可靠、刚性、小型化和轻量化方向发展,这是一个和波士顿动力走在两条不同道路上的机器人公司,但或许它更值得我们普通人期待。

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